Campos de Estrellas

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Actualidad en Astronomía: Semana 9-7-2012

El repaso semanal a algunas noticias de la actualidad astronómica.

Vortice en el polo sur de Titan

NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Titán:

  • Se aproxima el cambio de estación en Titán y la aparición de un vórtice de niebla en el polo sur lo confirma. Este vórtice lo compone una masa de gas que gira sobre el polo sur, y que se asemeja a los fenómenos de convección que se producen sobre los océanos terrestres. Cassini comenzó a observar signos de esta niebla el pasado marzo, y no es algo nuevo, ya que cuando llegó en 2004 a Saturno la observó en el polo norte de Titán, que entonces se encontraba en pleno invierno. La niebla en el polo norte de Titán se ha mantenido desde entonces, pero los vientos de la alta atmósfera de esta luna han empezado a circular del iluminado polo norte al polo sur que ahora comienza a enfriarse, estos vientos parecen ser el origen del vórtice y la niebla.
Plutón y sus lunas

NASA, ESA, and M. Showalter (SETI Institute)

Plutón:

  • El telescopio espacial Hubble ha permitido descubrir una quinta luna de Plutón. La nueva luna ha sido denominada de momento P5, parece tener una forma irregular, un diámetro entre 10 y 25 km, y orbita a Plutón a unos 95000 km, al parecer en el mismo plano que el resto de las lunas. Resulta intrigante que Plutón tenga un sistema de lunas tan complejo, algo que da peso a la teoría que propugna una colisión entre Plutón y algún objeto del cinturón de Kuiper como el origen de este sistema de lunas. Habrá que esperara a que la New Horizons alcance Plutón en 2015 para obtener muchos más detalles sobre Plutón y sus lunas.

Galaxias:

Galaxias enanas primigenias

NASA, ESA, and T. Brown (STScI)

  • El telescopio espacial Hubble también ha permitido resolver el misterio de la parada de la formación estelar en galaxias enanas cercanas a nuestra Vía Lactea. Estas galaxias posiblemente sean de las primeras galaxias que se formaron en el Universo, formaron sus estrellas hace más de 13 mil millones de años y después dejaron de producir estrellas. Estas galaxias evidencian la existencia de un periodo en nuestro Universo conocido como reionización, en el que las primera estrellas masivas que se formaron ionizaron las grandes masas de hidrógeno que existían en nuestro Universo, y al mismo tiempo parecen haber causado la detención de la formación estelar en estas galaxiasa enanas. Estas galaxias se descubrieron hace tiempo, pero sólo el Hubble las ha podido observar con el suficiente detalle como para explicar qué les ocurrió. La dificultad para observarlas podría explicar por qué no encontramos en nuestra vencidad la cantidad de galaxias enanas que nuestras teorían predicen.
  • Por primera vez se han podido detectar las denominadas galaxias oscuras, galaxias que se encuentran en una etapa temprana de su formación. Este tipo de galaxias habían sido predichas por las teorías pero no habían sido observadas hasta ahora. Estas galaxias oscuras son ricas en gas pero no contienen estrellas, por lo que son muy difíciles de detectar, para lograrlo se ha utilizado el telescopio VLT de ESO, que las ha encontrado al observar la absorción que realizan sobre la luz emitida por un cuásar que se encuentran casualmente detrás de ellas.

Para terminar, imágenes del Sol del pasado día 12, cuando el grupo de manchas 1520 produjo una intensa fulguración de clase X1.4.

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Escrito por Felipe

15 julio, 2012 a 7:33

Actualidad en Astronomía: Semana 25-6-2012

El repaso habitual a la actualidad astronómica de la semana.

Thyrrena Terra

NASA/MOLA Science Team /D. Loizeau et al.

Marte:

  • Nuevas evidencias de la existencia de agua en la Marte primitivo, la sonda Mars Express de la ESA ha encontrado rocas del subsuelo de Marte expuestas por el impacto de meteoritos que fueron alteradas por el agua. Estos cráteres se encuentran en una región de las tierras altas del hemisferio sur que se conoce como Tyrrhena Terra. En las rocas estudiadas se han identificado minerales que se formaron en presencia de agua, la cual debió discurrir en este región a varios kilometros de profundidad durante bastante tiempo. Sin embargo, a partir de estos datos no es posible determinar si las condiciones en aquella época también permitían la existencia de agua líquida en la superficie.
  • Marte, signos de congelacion y descongelación

    Universidad of Gothenburg

    Otras observaciones recientes apuntan a la presencia de agua líquida en la superficie de Marte en tiempos recientes geológicamente hablando. En algunos lugares del hemisferio norte de Marte el terreno muestra evidencias de haber estado sometido a procesos de congelación y descongelación. El terreno observado se ha comparado con el producido en la Tierra mediante el proceso de solifluxión, el cual se dan en las regiones cercanas a los polos. En este procesos el terreno saturado por el agua se vuelve fluido y cae por las pendientes debido a la acción de la gravedad. Estas formaciones sugieren que durante periodos cálidos de Marte, el terreno se satura de agua. Esta situación estaría vinculada a la inclinación de su eje de rotación, por lo que se trataría de un fenómeno recurrente.

Chorros en la atmśofera de Saturno

NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Saturno:

  • Durante años se ha intentado comprender la fuente de enería que produce los turbulentos chorros que vemos en al atmósfera de Saturno. Usando diferentes filtros de la cámara de Cassini se han podido observar estos chorros a dos diferentes altitudes en la atmósfera de Saturno. De esta forman se ha visto cómo los remolinos a diferentes altitudes aceleran estos chorros y que los remolinos más potentes se encuentran a menor altitud, lo que apunta a que es el calor interno de Saturno y no el del Sol el que alimenta estos chorros que vemos en la atmósfera de Saturno. La explicación sería que el calor interno agita el vapor de agua, que se elevaría en la atmósfera y al condesarse liberaría calor, que acabaría por alimentar los chorros que vemos en las capas superiores.
Estructura de Titán

A. Tavani

Titán:

  • Cassini encuentra evidencias de la existencia de un océano líquido bajo la superficie helada de Titán. Las observaciones muestran que conforme Titán orbita a Saturno, la enorme gravedad de Saturno provoca unas mareas considerables en la superficie de Titán, las cuales llegan a alcanzar 10 metros de altura, lo que sugiere que Titán no está compuesto por entero de material sólido, sino que tendría en su estructura una capa líquida que formaría un océano bajo la superficie. Este océano no necesita ser muy profundo, y dado que la superficie de Titán está compuesta en su mayor parte por hielo de agua, este océano probablemente sea de agua. Que fuese de agua no apuntaría por sí mismo a la posible existencia de vida, ya que los científicos asocian la vida a la existencia de un océano en contacto con la roca, y no sabemos si el fondo de este océano es de roca o de hielo.
Púlsar IGR J11014-6103

NASA/CXC/UC Berkeley/J.Tomsick et al & ESA/XMM-Newton, DSS, 2MASS/UMass/IPAC-Caltech/NASA/NSF

Estrellas:

  • La imagen corresponde al que podría ser el púlsar que se desplaza a mayor velocidad de todos los que conocemos. Se encuentra a 30.000 años luz de nosotros junto a los restos de la supernova SNR MSH 11-61A. Viaja a más de 9 millones de kilómetros por hora y se pude apreciar una cola de material de 3 años luz de longitud que abandona el púlsar. Esta cola apunta hacia el centro de los restos de la supernova, donde se debía encontrar la estrella que explotó como supernova y se convirtió en este púlsar. La enorme explosión de la supernova habría proporcionado el impulso suficiente para lanzar el púlsar con esta velocidad.

Vía Lactea:

  • Un equipo de astrónomos ha encontrado evidencias de que la Vía Lactea tuvo un encuentro hace 100 millones de años con una pequeña galaxia o una nube de materia oscura. El descubrimiento se basa en las observaciones de 300.000 estrellas cercanas, las cuales se mueven hacia arriba y hacia abajo mientras giran con el disco de la galaxia. La distribución de estas estrellas no es regular y se asemeja a una ola vertical que recorre el disco. El evento que lo produjo o que aún lo puede estar produciendo no ha podido ser identificado, e incluso podría corresponder a más de un evento.
HD 189733b

NASA’s Goddard Space Flight Center

Exoplanetas:

  • Por primera vez se han detectado dramáticos cambios en la atmósfera de un exoplaneta. Se trata del planeta HD 189733b, de tipo júpiter caliente. Con el telescopio espacial Hubble se han podido observar evidencias que apuntan a una pluma de gas abandonando el planeta a un ritmo de 1000 toneladas de material por segundo. Este fenómeno se cree provocado por una poderosa fulguración que produjo su estrella y que observó el telescopio Swift unas horas antes. La proximidad de este planeta a su estrella hacen que recibiese una cantidad de rayos X unas 3 millones de veces superior a la que recibe la Tierra en las fulguraciones más potentes del Sol.
NASA/ESA/University of Florida, Gainsville/University of Missouri-Kansas City/UC Davis

NASA/ESA/University of Florida, Gainsville/University of Missouri-Kansas City/UC Davis

Galaxias:

  • Con el telescopio espacial Hubble se ha podido observar el inesperado arco de luz de una galaxia tras un lejano cúmulo de galaxias. Este arco corresponde a una galaxia que se encuentra mucho más alejada, y cuya luz ha sido deformada e intensificada por el cúmulo gracias a la gravedad de éste que lo hace actuar como lente gravitacional. Esta observación resulta inesperada por dos motivos. En primer lugar es excepcional el tener un cúmulo lejano tan masivo. Conforme miramos a mayor distancia, el Universo es más joven y resulta más difícil encontrar cúmulo de galaxias lo suficientemente masivo como para obtener un efecto de lente gravitacional. De hecho, éste es por el momento el cúmulo más lejano en el que se ha encontrado un efecto de lente gravitacional. El cúmulo se encuentra a 10 mil millones de años luz, y es el más masivo que conocemos a esa distancia, entre 5 y 10 veces más masivo que los que conocemos con esa edad. Por otro lado, observar la galaxia de fondo también es excepcional, porque la galaxia debe encontrarse aún más lejos, y es muy raro encontrar galaxias tan lejanas con un brillo tal que permita observarlas, incluso contando con un efecto de lente gravitacional. La galaxia observada se encuentra entre 10 y 13 mil millones de años luz y parece estar formando estrellas a un buen ritmo.

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Escrito por Felipe

1 julio, 2012 a 9:24

Actualidad en Astronomía: Semana 11-6-2012

Para comenzar el repaso habitual a la actualidad de la semana en Astronomía una imagen de telescopio espacial Hubble que nos muestra dos galaxias que parecen estar colisionado, aunque no es así, están separadas por varias decenas de millones de años luz, es sólo una cuestión de perspectiva.

NGC 3314

NASA, ESA, the Hubble Heritage (STScI/AURA)-ESA/Hubble Collaboration, W. Keel

Región de Shangri-La en Titán

NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Titán:

  • Ya sabemos que en Titán el metano desempeña un papel similar al del agua en la Tierra, y conocíamos la existencia de lagos permanentes de metano cerca de los polos, pero se pensaba que las temperaturas cerca del ecuador evaporarían el metano. impidiendo la existencia de lagos en esas latitudes, sin embargo las observaciones de la sonda Cassini muestran la existencia de lagos tropicales permanentes en Titán, con una profundidad de al menos un metro, similares a las aguas poco profundas existentes en la Tierra primitiva. El origen de estos lagos de metano no serían las lluvias, sino manatiales subterráneos. En el contexto de Titán, estos lagos son como oasis en las zonas cercanas al más cálido ecuador de Titán.

Sistema Solar:

  • Los datos que hemos recibido de la Voyager I indican que el flujo de partículas que recibe del exterior del Sistema Solar se ha incrementado, un indicador de que la sonda Voyager I ha alcanzado la frontera de nuestro Sistema Solar, aquella en la que se extiende la influencia del Sol, y por lo tanto habría alcanzado el medio interestelar, la región existente entre las estrellas de una galaxia, en la que no predomina en particular la influencia de los vientos de partículas de ninguna de sus estrellas.
Disco protplanetario

University of Copenhagen/Lars Buchhave

Exoplanetas:

  • La creencia de que planetas pequeños como la Tierra necesitan estrellas con cierto contenido de metales (elementos más pesados que el helio) para formarse se muestra incorrecta tras analizar datos de los exoplanetas descubiertos. Los planetas se forman alrededor de las estrellas a partir del material que existía en la nube de gas y polvo que dió origen a la estrella, es decir, tanto la estrella como los planetas se forman con el mismo material. Los datos de los sistemas estelares estudiados indican que los pequeños planetas se forman alrededor de estrellas con proporciones muy variadas en metales. Se han llegado a encontrar planetas pequeños alrededor de estrellas que tienen una proporción de metales que llega a ser sólo del 25% de la del Sol.

NASA/CXC/SAO/A.Bogdan et al, 2MASS/UMass/IPAC-Caltech/NASA/NSF

Galaxias:

Cosmología:

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Escrito por Felipe

17 junio, 2012 a 20:55

Actualidad en Astronomía: Semana 23-4-2012

Nebulosa del Huevo

ESA/Hubble, NASA

Un repaso a la actualidad en Astronomía de la semana, que viene con bastante información, y muy variada.

Para empezar una imagen del Hubble de la Nebulosa del Huevo, que pertenece a una categoría de objetos conocidos como protonebulosas planetarias, de los que no conocemos muchos ejemplos. Son la antesala de las más conocidas nebulosas planetarias.

Vesta:

Marte:

Remolinos de lava en Marte

NASA/JPL-Caltech/UA

Saturno:

WISE capta un gigante roja expulsando su gas

NASA/JPL-Caltech

Estrellas:

Exoplanetas:

  • Otros 3 nuevos candidatos a exoplanetas similares a la Tierra. Descubrimientos a los que parece que ya nos hemos acostumbrado, por lo que no reciben tanta atención, en cualquier caso se trata de candidatos, habrá que esperar a que sean confirmados por otras observaciones.
M104, Spitzer

M104, Spitzer: NASA/JPL-Caltech

Galaxias:

Cosmología:

Astronáutica:

Para cerrar este repaso una video con un fenómeno observado por la nave STEREO-B, dedicada al estudio de nuestra estrella, pero que en este caso ha sido testigo del momento en el que otra estrella, en la constelación de Sagitario, se convertía en nova ante sus ojos.

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29 abril, 2012 a 10:58

Actualidad en Astronomía: Semana 16-4-2012

30 Doradus, Hubble

NASA, ESA

Para empezar una fabulosa imagen del Hubble de la región 30 Doradus, una región de intensa formación estelar en nuestra galaxia vecina La Gran Nube de Magallanes. La tasa de formación estelar en este lugar excede la de cualquier región similar de las que conocemos en nuestra propia galaxia. Esta imagen es uno de los mayores mosaicos realizados con imágenes de Hubble, y sirve entre otras cosas para celebrar los 22 años de este extraordinario telescopio.

Para celebrar este aniversario también se ha publicado un video con 22 imágenes del Hubble, una por cada año que lleva el Hubble explorando el Universo.

Sol:

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Tierra:

Vesta:

Titán:

Estrellas:

  • Algunas estrellas pueden capturar planetas que vaguen por el espacio. Es lo que muestra una simulación realizada sobre cúmulos de estrellas con una población de planetas vagabundos cuyo número sea similar al de estrellas. Entre un 3 y un 6 por ciento de estos planetas terminarían capturados, con mayor probabilidad por las estrellas de mayor masa. El estudio se hizo en cúmulos porque las estrellas están más juntas, y la captura sería más fácil. Aunque comprobar algo así con un caso real es muy difícil, ya que a pesar de que estos planetas pueden mostrar características como la de orbitar estas estrellas a gran distancia, en órbitas muy inclinadas, e incluso en sentido retrógrado, aún en estos casos sería difícil distinguirlos de planetas que se hubiesen formado alrededor de la estrella.

Galaxias:

Materia oscura en la Vía Lactea

ESO/L. Calçada

Cosmología:

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Escrito por Felipe

21 abril, 2012 a 19:49

Actualidad en Astronomía: Semana 20-2-2012

Actividad geológica reciente en la Luna

Graben en la Luna

NASA/Goddard/Arizona State University/Smithsonian Institution

Imágenes del orbitador LRO muestran señales de actividad geológica en la Luna hace menos de 50 millones de años, un espacio de tiempo que resulta reciente en términos geológicos. La imágenes de LRO muestran formaciones similares a trincheras, mucho más largas que anchas, que prueban la existencia de procesos que están estirando la corteza lunar. Estas formaciones se conocen como graben.

La corteza de la Luna se está enfriando tras haber estado derretida en el pasado, lo que la hace encogerse. El proceso descubierto ahora es contrario a esta tendencia general de encogimiento, lo que prueba la existencia de actividad geológica. Por otro lado, el que este proceso de estiramiento resulte visible, indica que en determiandos lugares el estiramiemto de la corteza supera al proceso general de encogimiento de la corteza, por lo que encogimiento no es demasiado intenso, algo que lleva a pensar que la Luna no se derritió por completo en el pasado. En su lugar, sólo la corteza se habría derretido por completo para formar un océano de lava sobre la superficie lunar.

Las rocas de Marte indicarían la existencia de vulcanismo reciente

Avalancha de rocas en Cerberus Fossae

HiRISE

También en Marte se han encontrado indicios que apuntan a la existencia de actividad geológica en tiempos recientes, actividad en forma de terremotos. Esto se ha determinado tras examinar una imágenes obtenidas por el orbitador MRO con la cámara HiRISE. Las imágenes corresponden a sistema de fallas conocida como Cerberus Fossae, que ocupa un terreno joven formado por la lava.

En las imágenes se han observado marcas dejadas por las rocas al desplazarse sobre la superficie de Marte, al comparar estas marcas con otras similares en la Tierra, se ha visto que guardan semejanza con las que se producen en los terremotos. Las rocas observadas tienen tamaños entre 2 y 20 metros, y han caído en forma de avalancha desde los acantilados. El tamaño y el número de las rocas disminuye en un radio de 100 kilómetros a lo largo de las fallas de Cerberus Fossae, lo que resulta consistente con el hecho de haber sido desplazadas alrededor del epicentro de un terremoto. El que las marcas dejadas en el terreno por las rocas al desplazarse no hayan sido borradas por el viento, indica que los terremotos han sido recientes.

Las mútiples facetas de Titán

Nubes de Titan

NASA/JPL-Caltech/University of Arizona/CNRS/LPGNantes/SSI

Las nubes de Titán sufren cambios con las estaciones e incluso en el intervalo de un día. Algunos de los cambios observados hacen que las nubes se vuelvan más delgadas, y que incluso vayan desapareciendo cuando en el hemisferio norte el invierno da paso a la primavera. Esta desaparición de las nubes permitió observar lugares como el mar de Kraken y los lagos que lo rodean, que hasta entonces habían estado ocultos por las nubes. También se han observado cambios en la temperatura de Titán en el intervalo de un día, se han registrado temperaturas más calidas durante al final de las tardes que al alba.

Otro estudio muestra que el interior de Titán presenta diferencias estructurales. Titán tendría un núcleo formado por materiales más densos que los que se encuentran en capas más externas. Aunque este núcleo resultaría menos denso de lo esperado, descartando un núcleo de tipo metálico, probablemente porque contiene grandes cantidades de hielo o porque las rocas han reaccionado con el agua para formar minerales menos densos. Otro aspecto a destacar es la falta de explicación para la abundante presencia de gases como el metano o el argón-40 en la atmósfera de Titán, ya que éstos no parecen que puedan estar escapando del interior de esta luna.

Un brillante objeto en Andrómeda es un agujero negro

Agujero negro en M31

MPE

Un brillante objeto detectado en nuestra galaxia vecina, Andrómeda, ha resultado ser un agujero negro. Este objeto había sido descubierto inicialmente por Chandra como una fuente ultraluminosa de rayos X (ULX), la cercanía de la galaxia de Andrómeda ha permitido estudiar este objeto en detalle y determinar su naturaleza. Este resultado podría responder a la cuestión sobre la naturaleza de los ULX, mostraría que algunos de ellos se deberían a los agujeros negros de varias masas solares, los cuales se forman cuando una estrella masiva llega al final de su vida. El agujero negro que produce estos rayos X tendría unas 13 masas solares.

Este ULX estaría originado por la materia que cae al agujero negro, que crea un disco en torno al agujero negro en el que la materia gira a gran velocidad, se calienta y emite rayos X. Usando datos de los telescopios Chandra, XMM-Newton y Swift, el grupo de investigadores pudo observar un periodo de disminución en la intensidad de estos rayos X, algo que no había sido observado antes en otros ULX, pero que es habitual en sistemas binarios formados por una estrella y un agujero negro.

Descubiertos los vientos más rápidos emitidos por un agujero negro

Vientos de agujero negro

NASA/CXC/M.Weiss

El telescopio espacial Chandra ha permitido medir los vientos más rápidos emitidos por un agujero negro, los cuales alcanzan los 32 millones de kilómetros por hora, casi 3% de la velocidad de la luz. Una velocidad 10 veces superior a la más rápida conocida hasta ahora para un agujero de unas pocas masas solares, algo que se ha observado en agujeros negros supermasivos pero no en agujeros negros más pequeños.

Este viento proviene del disco de material que rodea al agujero negro, que llega a expulsar la mayor parte del material de este disco, en torno al 95%. El material que finalmente consume el agujero negro es tan sólo una pequeña parte de la que cae al disco. Una particularidad de estos vientos es que son expulsados en todas direcciones. Se cree que los campos magnéticos del disco son los responsables de estos vientos.

Un mundo de agua

Exoplaneta GJ 1214b

NASA, ESA, and D. Aguilar

Observaciones del telescopio espacial Hubble han permitido confirmar que el exoplaneta GJ 1214b es un mundo cubierto por agua, algo que ya se sospechaba, y que ahora confirman los datos de Hubble con el que se ha estudiado la luz infrarroja que atraviesa la atmósfera del planeta, de esta forma se ha conseguido confirmar que ésta se encuentra formada principalmente por vapor de agua.

Este exoplaneta tiene una temperatura media de 230º, por lo que el agua puede presentar estados peculiares como el hielo caliente o el agua superfluida.

Este planeta se podría haber formado lejos de su estrella, siendo en principio un mundo de hielo, pero que posteriormente habría migrado hacia su estrella. En su camino hasta su ubicación actual habría atravesado la zona habitable de su estrella, pero en la actualidad las altas temperaturas descartan la existencia de vida.

Escrito por Felipe

26 febrero, 2012 a 23:55

Actualidad en Astronomía: Semana 23-1-2012

Una tormenta solar que ha alcanzado la Tierra

El pasado día 23, la zona activa 1402, generó una llamarada solar de categoría M8.7 con expulsión de masa solar, La trayectoria de esta expulsión trajo hasta la Tierra una intensa lluvia de particulas en forma de tormenta solar. En el siguiente video de SOHO se puede ver esta expulsión de materia, y cómo después, la nube de partículas deja su impronta en la cámara de SOHO con múltiples y erráticos trazos.

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La tormenta no tuvo mayores consecuencias para la Tierra, y produjo una gran cantidad de auroras en los polos. Hay múltiples imágenes y videos que muestran estas auroras. El siguiente es un video diferente, habitualmente los videos que muestran auroras son de tipo timelapse, en el que imágenes tomadas cada varios segundos se usan como fotogramas para hacer el video. Esto hace que el movimiento de las auroras no sea real, sino que corresponda a saltos. El siguiente video muestra una aurora boreal tomada con una cámara de video lo suficientemente sensible como para capturar las auroas en tiempo real, estas imágenes nos permiten hacernos una idea de cómo son en realidad las auroras cuando se ven en vivo.

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La tormenta solar también ha sido detectada por Opportunity, que en su viaje a Marte está recopilando datos de la radiación a la que se ve sometida una misión que tenga que hacer el camino a Marte.

El viernes 27, la misma zona activa, lanzó otra llamarada, ésta más intensa, de categoría X2, antes de desaparecer de la vista desde la Tierra.

El agua que podría haber bajo la superficie de Marte

Estimacion de agua en Marte

Feldman et al., 2011.

Actualmente muchas evidencias apoyan la existencia de hielo de agua en los polos de Marte. Ahora un estudio ha estimado la cantidad de hielo de agua que puede haber bajo la superficie en zonas alejadas de los polos de Marte. Esta estimación utiliza los datos del espectrómetro de neutrones del orbitador MRO, para detectar la presencia de hidrógeno bajo la superficie. Con estos datos y los modelos del terreno de Marte se puede predecir la cantidad de agua que puede haber bajo la superficie.

En el mapa se pueden ver cuatro regiones que pueden contener grandes cantidades de hielo de agua. Las zonas rojas y naranjas indican mayor cantidad de hielo de agua, y las azules menos. Promethei Terra abajo a la derecha, Arabia Terra arriba en el centro, Arcadia Planitia arriba a la izquierda, y Elysium Planetia en la derecha hacia el centro.

Este hielo se pudo haber depositado hace 10 ó 20 millones de años, cuando las condiciones permitían su existencia sobre la superficie, desde entonces, el hielo sólo habría perdurado bajo la superficie protegido por una cubierta de polvo y sedimentos.

En Vesta se dan las condiciones para contener agua

Vesta, polo sur

NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Vesta es lo suficientemente frío y oscuro para tener agua, lo que no quiere decir que la tenga, sólo que se dan las condiciones para ello. De existir, nos proporcionaría nuevos datos sobre la formación y evolución de este tipo de cuerpos del Sistema Solar.

El lugar en el que se podría encontrar este agua sería en los polos de Vesta, algo más fríos que el ecuador. Y aún en los polos, el agua estaría bajo la superficie, ya que debido a la inclinación de su eje de rotacion, unos 27º, ni siquiera en los polos, en los cráteres mas profundos habría lugares que estuviese permanentemente a la sombra, según las estimaciones, en algún momento cada uno de ellos recibe la luz del Sol, suficiente para elevar en unos grados su temperatura e impedir la existencia de hielo sobre la superficie.

Las observaciones de la sonda Dawn indican por el momento que Vesta es bastante seco, no obstante, Dawn se encuentra actualmente en su mayor aproximación a Vesta, y trata de encontrar depósitos ricos en hidrógeno que puedan indicar la posible presencia de agua.

Las dos caras de las dunas de Titán

Dunas de Titán

NASA/JPL–Caltech/ASI/ESA and USGS/ESA

Un estudio de los datos proporcionados por el radar de la sonda Cassini ha revelado que las dunas de Titán son diferentes dependiendo de la zona de Titán en la que se encuentren. Las dunas son un elemento frecuente de los paisajes de Titán, cubren alrededor del 13% de su superficie, por lo que son un factor a tener en cuenta al estudiar las condiciones ambientales de esta Luna.

Es aspecto de estas dunas es similar al de las dunas del desierto de Namibia, pero sus dimensiones son gigantescas comparadas con las de este desierto. Las dunas de Titán tienen entre 1 y 2 km de ancho, cientos de kilómetros de largo y unos 100 m de alto.

Otra diferencia importante es que no están hechas de silicatos, sino de hidrocarburos que han precipitado de la atmósfera.

11 nuevos sistemas planetarios y 26 planetas

Kepler, 11 nuevos sistemas planetarios

Imagen: NASA Ames/UC Santa Cruz

El equipo de la misión Kepler ha anunciado la confirmación de 26 nuevos planetas en 11 sistemas planetarios nuevos. Esta anuncio se une a los cada vez más frecuentes y abundantes descubrimientos de esta misión, y por otro lado, su lista de planetas candidatos no cesa de aumentar. A la espera de la confirmación de planetas similares a la Tierra en la zona de habitabilidad de sus estrella, todos estos descubrimientos aportan información muy valiosa sobre la fauna de planetas y sistemas planetarios que pueblan nuestra galaxia.

Los planetas encontrados presentan cierta variabilidad en sus dimensiones, aunque todos ellos se encuentran a una distancia de sus estrellas, inferior a la que tiene Venus con el Sol. En esta anuncio, el equipo de Kepler también informa de nuevas técnicas que han permitido una confirmación más rápida de la existencia de algunos de estos planetas

El intenso, aunque breve, pasado de las galaxias más masivas

Galaxias distantes con intensa formación estelar

ESO, APEX (MPIfR/ESO/OSO), A. Weiss et al., NASA Spitzer Science Center

Observaciones de las galaxias más masivas que vemos en la actualidad, muestran que tuvieron una intensa formación estelar hace 10 mil millones de años, y aunque esta actividad sólo se mantuvo durante unos 100 millones de años, llegaron a doblar su población de estrellas. Midiendo los halos de materia oscura de estas galaxias, y realizando simulaciones, se ha visto que con el tiempo estas galaxias se convierten en galaxias elípticas gigantes, masivas pero sin formación estellar, por lo que sólo contienen estrellas viejas.

La explicación sería que esta formación estelar se produce en los mismos halos de materia oscura en los que se encuentran los cuásares. Cuando se da esta combinación, el proceso de formación estelar proporciona gran cantidad de material al agujero negro del cuásar, lo que provoca que éste lleve a cabo potentes emisiones de energía, que expulsan de la galaxia el gas del que se forman las estrellas. Con el paso del tiempo, la galaxia se encuentra sin gas para seguir formando estrellas.

Y aún más:

Los últimos momentos del Challenger, un magnífico relato de la este fatal accidente. De vez en cuando conviene recordar cosas como ésta para evitar cometer los mismos errores.

La Constelación de Cepheus (Cefeo), un recorrido por los objetos de esta constelación que se puede contemplar durante gran parte del año desde el hemisferio norte.

Escrito por Felipe

29 enero, 2012 a 15:28

Actualidad en Astronomía: Semana 2-1-2012

Repaso a la actualidad semanal en Astronomía, a través de algunas de las noticias y artículos publicados durante la semana.

Un refugio invernal para Opportunity

Opportunity y Greely Haven

Imagen: NASA/JPL-Caltech

Opportunity pasará el próximo invierno marciano, un lugar al que se ha denominado Greely Haven, o el refugio de Greely, en memoria del geólogo planetario Ronald Greeley (1939-2011), que formó parte del equipo científico de los rovers marcianos y otras misiones interplanetarias.

En la imagen se puede apreciar este lugar al fondo. Es un afloramiento de rocas que presenta una pendiente de al menos 15º, lo que permitirá a Opportunity seguir recibiendo en sus paneles la suficiente energía solar para mantenerlo operativo. Además ofrece algunos puntos de interés científico que pueden ser explorados por el rover. Entre otras cosas, se iniciará en los próximos días una investigación con señales de radio. Mediante un seguimiento de señales emitidas por Opportunity desde un punto fijo, se pretende detectar algún bamboleo en el eje de rotación de Marte que pueda ofrecer información sobre el núcleo del planeta rojo.

Un nuevo modelo para explicar los lagos y tormentas de Titán

Titan

Imagen: NASA/JPL/Space Science Institute

Titán es un mundo con lagos, nubes y lluvias de metano, el único junto con la Tierra que alberga grandes cantidades de una sustancia líquida sobre su superficie. No obstante, el origen de algunas de estas características no se comprende bien, ahora un nuevo modelo explica los lagos y tormentas de Titán ha logrado explicarlas.

Tres observaciones no se conseguían explicar con los modelos existentes hasta ahora relativas a los lagos, las nubes y las lluvias de Titán. Algo que ahora se han conseguido reflejar en este nuevo modelo. Los cambios estacionales y la forma de la órbita de Saturno permiten explicar mediante este modelo las observaciones que se habían realizado.

El modelo ha explicado observaciones realizadas hasta el momento, llegando más lejos que los modelos que se tenían, pero lo más interesante es que puede predecir lo que se decubrirá en próximas observaciones. Algunas de las predicciones contemplan situaciones que se podrán observar en los próximas años sobre Titán. Disponer de un modelo capaz de hacer algo así, ofrece una nueva forma de hacer ciencia planetaria.

El bombardeo intenso tardío y la antigüedad de las cuencas lunares

Bombardeo intenso tardio

Imagen: NASA

Hace unos 3800 millones de años el Sistema Solar sufrió lo que se conoce como bombardeo intenso tardío, un periodo en el que grandes asteroides impactaron de forma intensa en los planetas del Sistema Solar. Hay cierta discusión sobre la duración de este bombardeo en relación con dos cuencas de impacto de la Luna. Por un lado este bombardeo se podría haber producido en un periodo relativamente corto de tiempo hace 3800 millones de años, pero por otro, este periodo podría haber sido más prolongado y haberse iniciado hace 4100 millones de años y prolongado hasta hace 3800 millones de años. Ahora, un nuevo estudio sobre la datación basada en la antigüedad de dos cuencas lunares, trata de arrojar algo de luz sobre la duración del bombardeo intenso tardío.

Estas dos cuencas se encuentran bastante cerca una de otra, son el Mare Imbrium y el Mar de la Serenidad, y la diferencia de edad entre ambas se ha estimado a partir de las rocas traidas por las misiones Apollo en tan sólo 50 millones de años. Este estudio propone que las rocas traidas por el Apollo 17 del Mar de la Serenidad, en realidad corresponderían a material expulsado del Mar Imbrium, por lo que la datación inicial no es correcta. El Mar de la Serenidad sería mucho más antiguo que el Mar Imbrium, y la datación realizada no serviría para apoyar la existencia de un bombardeo concentrado hace unos 3800 millones de años.

Fotografiado un anillo de polvo alrededor de una estrella

Con el telescopio Subaru se ha obtenido una imagen que puede servir para comprender mejor la relación entre los discos de materia alrededor de una estrella y la formación de planetas. La imagen corresponde a la joven estrella HR 4796 A, que posee un anillo formado por granos de polvo a una distancia que dobla la que existe entre Plutón y el Sol. Un anillo como éste puede darse más allá del disco de polvo a partir del que se forman los planetas, y puede perdurar una vez que el disco ha desaparecido, alimentándose del polvo que generan la colsiones entre planetesimales.

La calidad de la imagen obtenida permite medir un desplazamiento del anillo que hace que éste no se encuentre centrado en la estrella. Este desplazamiento podría deberse a la presencia de planetas gigantes que aún no han podido ser detectados. Además el anillo presenta cierta perturbación en algunos puntos que muestran como el polvo se extiende en estos puntos más allá del anillo.

Escrito por Felipe

8 enero, 2012 a 11:02

Un nuevo modelo explica los lagos y tormentas de Titán

Titán es un mundo en el que el metano desempeña un papel similar al que tiene el agua en la Tierra. Hay lagos de metano líquido, nubes de metano, y llueve metano. Junto con la Tierra son los únicos mundos del Sistema Solar que tienen grandes cantidades de una sustancia líquida en su superficie.

No obstante el origen de algunas de estas características no se han podido explicar hasta el momento, ahora un nuevo modelo ha conseguido explicar el origen de los lagos y tormentas que se han observado en Titán.

Titan

Imagen: NASA/JPL/Space Science Institute

Los modelos que se tenían hasta ahora no habían conseguido explicar tres características observadas en Titán, en concreto que los lagos se concentren alrededor de los polos y que haya más de éstos en el hemisferio norte que en el sur, que en las regiones cercanas al ecuador siendo más seca se hayan observado canales e intensas tormentas, y por último que las nubes observadas en la última decada se concentran en las latitudes medias del hemisferio sur y a gran altitud.

Para empezar, este nuevo modelo ha conseguido llegar más lejos que los modelos anteriores, ya que ha conseguido reproducir con éxito la distribución de los lagos y las nubes observadas.

El que los lagos se concentran alrededor de los polos se debe a que en promedio los polos reciben menos luz solar, la cual evapora el metano líquido. El que haya más lagos en el polo norte se debe a la forma alargada de la órbita de Saturno, que hace que en verano, el polo norte se encuentre más lejos del Sol. Además al estar más lejos del Sol, Saturno orbita más despacio alrededor del Sol, por lo que este periodo resulta más largo para el hemisferio norte que para el sur.

El modelo también explica las tormentas y canales observados en las regiones ecuatoriales. Estas regiones tienen un clima bastante monótono, pueden pasar años sin que se produzcan lluvias, pero cuando llegan los equinoccios vernal y otoñal, las lluvias aparecen de forma torrencial, con la suficiente intensidad como para generar los canales observados.

El modelo es tridimensional y ha modelado el clima por un periodo de 135 años de Titán, equivalentes a 3000 años terrestres, hasta alcanzar un estado estacionario, y también explica el transporte de metano por Titán.

El modelo ha explicado las observaciones realizadas hasta el momento, pero también ofrece una posibilidad muy interesante, y es que predice lo que se descubrirá en próximas observaciones. Por ejemplo, predice que con el cambio de estación, el nivel de los lagos del hemisferio norte se incrementará durante los próximos 15 años. También predice la formación de nubes alrededor del polo norte durante los próximos dos años.

La posibilidad de poner a prueba en los próximos años las predicciones de un modelo climático de otro mundo es una hermosa y magnífica oportunidad de la ciencia planetaria.

Noticia: New Computer Model Explains Lakes and Storms on Titan.

Escrito por Felipe

7 enero, 2012 a 20:14

Escrito en titan

Actualidad en Astronomía: Semana 19-12-2011

Repaso a la actualidad semanal en Astronomía, a través de algunas de las noticias y artículos publicados durante la semana.

Planetas rocosos de Kepler-20

El telescopio espacial Kepler descubre los primeros planetas similares en tamaño a la Tierra alrededor de la estrella Kepler-22. Un paso más, tras el reciente auncio del descubrimiento de un planeta en la zona habitable de la estrella Kepler-22. Todo esto hace suponer que no tendremos que esperar mucho antes de que se anuncie el descubrimiento de un planeta de dimensión similar a la Tierra en la zona habitable de otra estrella.

 

Titan, Dione y Saturno

Imágenes en color de Titán, Dione, Tetis y Saturno por gentileza de la sonda Cassini. Además de disfrutar de la belleza de las imágenes, merece la pena pararse en algunos detalles, como por ejemplo los de la atmósfera de Titán. Sobre su polo norte se puede contemplar el conocido gorro que se forma en las capas de su atmósfera, y en una de la imagenes se observa una llamativa depresión entre sus capas de intenso azul.

 

 

Lovejoy y Santiago de Chile

El cometa Lovejoy, ha realizado una fantástica aproximación al Sol, sobreviviendo a ella, y conviertiendo los cielos del hemisferio sur en un espectáculo antes del amanecer, como en estas imágenes que muestra a Lovejoy en los cielos de Chile. Y como el espacio es un lugar privilegiado para contemplar las estrellas, los tripulantes de la Estación Espacial Internacional, también nos muestran en todo su esplendor el cometa Lovejoy antes del amanecer.

Nuevas evidencias de moléculas complejas en Plutón, un cuerpo alejado y frío pero que con el tiempo se muestra cada vez más interesante, cuando la sonda New Horizons llegue a su destino nos abrirá los ojos a un tipo de mundo de nuestro Sistema Solar del que aún sabemos muy poco.

Dawn, Vesta desde diferentes altitudes

La sonda Dawn ya nos ha enviado las primeras imágenes desde la máxima aproximación que realizará sobre Vesta. En esta imagen se puede apreciar el nivel de detalle que se ha alcanzado con las sucesivas órbitas cada vez más cercanas que Dawn ha ido realizando sobre Vesta. Dawn mantendrá esta órbita cercana al menos durante 10 semanas, en las que nos seguirá ofreciendo mas imágenes detalladas de Vesta.

Pulsar SXP 1062Se ha encontrado un púlsar demasiado lento para su edad, se trata de un púlsar jóven, tanto que aún se encuentra rodeado de los restos de la supernova de la que se originó. Tras la violenta explosión de una supernova, se espera que cuando se genera un púlsar, éste rote a gran velocidad, y que con el tiempo se vaya frenando. Sin embargo, este púlsar no muestra este comportamiento, quizás se deba la material que rodea el púlsar y que fue expulsado durante la explosicón de la supernova, o a alguna particularidad en la explosión de esta supernova. En cualquier caso, con los datos existentes se tratará de encontrar el motivo que explique el caso de este púlsar.

Kepler observa dos planetas gaseosos que puede que sobrevivieran a ser engullidos por su estrella cuando ésta se transformó en gigante roja, aún está por explicar cómo han podido sobrevivir, ya que también se podrían haber formado a partir del material que gigante roja expulsó antes de connvertirse en subenana caliente. Se trata de una cuestión de gran interés, ya que el futuro de nuestro Sol pasa por convertirse en una gigante roja que se extendería más allá del la órbita de la Tierra, y por tanto la engulliría.

Omega Centauri

Un tipo de galaxias enanas conocidas como UCDs, (del inglés, galaxias enanas ultracompactas) que se corresponden con cuerpos muy compactos, pero con una masa superior al millón de estrellas, podrían en realidad ser cúmulos globulares brillantes, similares al cúmulo Omega Centauri que orbita la Vía Lactea. Por tanto, si estos UCDs, son en realidad cúmulos globulares no sería necesario buscar una explicación para la existencia de estas diminutas galaxias, Ultra-compact dwarf galaxies are bright star clusters.

Galaxia GN-108036

Los telescopios Hubble y Spitzer han permitido descubrir una de las galaxias más alejadas que se conocen, que además muestra una alta tasa de formación estelar. Es la galaxia más brillante de todas las que se conocen con una distancia similar, aunque al igual que otras galaxias con una antigüedad similar, es de pequeño tamaño. Si la comparamos con nuestra propia galaxia vemos que la Vía Lactea es cinco veces más grande, y tiene 100 veces más material, pero forma estrellas a una tasa anual 30 veces inferior a la de esta galaxia.

Esta semana se ha enviado una nueva tripulación a la Estación Espacial Internacional a bordo de una Soyuz TMA-03M, se trata de la cuarta misión europea de larga duración a bordo de la ISS. La tripulación ya se encuentra en la Estación preparada para empezar su trabajo.

Créditos de las imágenes:

Comparativa de tamaños de planetas en Kepler-20: NASA/Ames/JPL-Caltech.

Titán, Dione y Saturno: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute.

Lovejoy sobre Santiago de Chile: Y. Beletski/ESO.

Vesta: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA.

Omega Centauri: NASA, ESA, and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA).

Galaxia GN-108036: NASA / JPL-Caltech / STScI-ESA / Y. Ono (Univ. of Tokyo) & B. Weiner (Univ. of Arizona).

Escrito por Felipe

25 diciembre, 2011 a 18:05

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