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La doble personalidad de la Galaxia del Sombrero

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Las galaxias se clasifican según su estructura en tres tipos principales: elípticas, espirales e irregulares. En muchas galaxias es fácil determinar a que tipo pertenece. En otras no está tan claro, y en el caso de la Galaxia del Sombrero las observaciones realizadas con el telescopio espacial Spitzer van más allá, ya que sugieren que se trataría de una galaxia elíptica con un disco en su interior. Una mezcla de los tipos elíptico y espiral.

M104, Spitzer

M104, Spitzer: NASA/JPL-Caltech

Según Dimitri Gadotti del Observatorio Europeo Austral, investigador principal del estudio, “esta galaxia parece más compleja de lo que se pensaba”, “la única manera de entender todo lo que sabemos acerca de esta galaxia es pensar en ella como dos galaxias, una dentro de la otra”.

La Galaxia del Sombrero, también conocida como M104 y NGC 4594, se encuentra a 28 millones de años luz de distancia en la constelación de Virgo. Desde nuestro punto de vista en la Tierra, podemos ver el borde delgado de su disco plano y un abultamiento central de estrellas, por lo que se asemejan a un sombrero de ala ancha. Los astrónomos no saben si el disco del sombrero tiene forma de un anillo o una espiral, pero coinciden en que pertenece a la clase de disco.

Spitzer ofrece una visión diferente de esta galaxia con respecto a los telescopios de luz visible. En las imágenes en luz visible, la galaxia parece estar inmersa en un halo brillante, que los científicos habían pensado que era relativamente ligero y pequeño. Spitzer con su visión infrarroja ve estrellas viejas a través del polvo, y nos muestra que el tamaño y la masa de este halo se corresponde con el de una galaxia elíptica gigante.

Aunque es tentador pensar que una galaxia elíptica gigante se habría tragado el disco espiral, los astrónomos dicen que esto es altamente improbable debido a que en el proceso el disco habría sido destruido. En su lugar, proponen un escenario en el que una galaxia elíptica gigante se vio inundada con gas hace más de 9000 millones de años. En los primeros tiempos del Universo, las nubes de gas eran comunes, formaban redes que alimentaban las galaxias haciéndolas crecer. En este caso el gas al ser engullido por la galaxia habría ido a parar a una órbita alrededor del centro, para acabar girando en forma de disco plano. Las estrellas se habrían formado a partir del gas de este disco.

M104, Hubble

M104 en luz visible: NASA and The Hubble Heritage Team

“Esto plantea todo tipo de preguntas”, según Rubén Sánchez-Janssen del Observatorio Europeo del Sur, y coautor del estudio. “¿Cómo pudo un gran disco toman forma y sobrevivir dentro de una masiva elíptica? ¿Cómo de inusual es tal proceso de formación?”

Los investigadores dicen que las respuestas podrían ayudar a entender cómo evolucionan otras galaxias. Otra galaxia, Centaurus A, también parece ser una galaxia elíptica con un disco en su interior. Sin embargo, su disco no contiene muchas estrellas. Los astrónomos especulan que Centaurus A podría estar en una etapa de evolución más temprana que la Galaxia del Sombrero y con el tiempo podría adquirir un aspecto similar.

Los resultados también dan respuesta a un misterio sobre el número de cúmulos globulares de la Galaxia del Sombrero. Las galaxias elípticas suelen tener unos pocos miles, mientras que las espirales contienen unos pocos cientos. La Galaxia del Sombrero tiene casi 2000, un número que ahora tiene sentido, pero que había desconcertado a los astrónomos hasta ahora cuando pensaban que se trataba tan sólo de una galaxia de disco.

Noticia original: NASA’s Spitzer Finds Galaxy with Split Personality.

Escrito por Felipe

24 abril, 2012 a 22:56

Escrito en galaxias, spitzer

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