Campos de Estrellas

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M83, el molinillo austral, en infrarrojo

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¿Cómo veríamos la Vía Láctea si pudiésemos viajar fuera de ella y contemplarla desde la distancia? Nos podemos hacer una idea con esta imagen de la galaxia Messier 83, a esta galaxia se la conoce como el molinillo austral, o el molinete del sur, por su semejanza con la galaxia M101.

M83 es una galaxia de tipo espiral barrada, como nuestra Vía Lactea. La imagen nos muestra esta galaxia en infrarrojo, tal como la ve el telescopio espacial Spitzer, que es el que ha tomado la imagen.

M83, SpitzerImagen: Telescopio Espacil Spitzer.

Messier 83 se encuentra a unos 15 millones de años luz de distancia, y es una de las galaxias espirales barradas más cercanas, esto nos ofrece una excelente oportunidad para estudiar una galaxia con una estructura muy similar a la Vía Láctea, aunque en tamaño viene a ser la mitad que nuestra galaxia.

Cuando observamos en infrarrojo podemos ver cuerpos más fríos, objetos que por su temperatura no emiten luz visible, pero sí emiten en infrarrojo, como es el caso del polvo. Las zonas de polvo son de gran interés ya que indican en qué partes de la galaxia se encuentra la materia prima para formar nuevas estrellas.

En infrarrojo también podemos ver objetos que permanecen ocultos por el polvo, ya que la luz infrarroja puede atravesar este polvo, cosa que no hace la luz visible. Dentro este polvo se podrían estar formando estrellas, pero el propio polvo las puede estar ocultando. Mirando en infrarrojo podemos atravesar el polvo y descubrir dónde se encuentran.

En esta imagen la región barrada se distingue claramente en el infrarrojo, así como la forma de “s” que adoptan los brazos a partir de esta barra central.

Las zonas más brillantes de la imagen corresponden a zonas de formación estelar, se puede ver que son más intensas y abundantes hacia el centro de la galaxia.

Aunque la forma de los brazos en espiral destacan perfectamente en esta imagen, también se puede ver que entre los propios brazos se extiende una red de estructuras menores, las cuales corresponden al polvo más frío, que en esta imagen se muestran de color verde. El polvo con mayor temperatura aparece en rojo. En color azul muestra el brillo producido por la luz de las estrellas.

La imagen anterior de M83 en infrarrojo se puede comparar con la siguiente en luz visible, para poder apreciar qué cosas y de qué forma destacan en cada una.

M83M831. Imagen: ESO/IDA/Danish 1.5 m/R. Gendler, S. Guisard and C. Thöne.

Escrito por Felipe

24 noviembre, 2011 a 23:50

Escrito en galaxias, messier

M5, estrellas jóvenes en un viejo cúmulo globular

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Messier 5, o M5 para abreviar, es un cúmulo globular que se encuentra a 25.000 años luz de la Tierra en la constelación de la Serpiente. Es uno de los cúmulos más viejos de entre los más de 150 que orbitan la Vía Lactea. La edad de sus estrellas se estima en 12 mil millones de años, y contiene más de 100.000. En la siguiente imagen del telescopio espacial Hubble se pueden diferenciar claramente muchísimas estrellas de este cúmulo, así como sus colores.

M5, HubbleImagen: ESA/Hubble & NASA

Las estrellas de un cúmulo se forman a la vez, sin embargo no todas son iguales, algunas tienen más masa que otras. Las que tienen mayor masa, deben fusionar su materia a un rimo mayor para equilibrar la mayor fuerza de gravedad que soportan, que tiende a comprimirlas. Estas estrellas masivas tienen un color azul, el color de una estrella indica su temperatura, el azul corresponde a las estrellas con mayor temperatura, precisamente tienen las temperaturas más altas porque sus procesos de fusión son mayores y generan más energía.

Las estrellas masivas consumen antes su materia con sus intensos procesos de fusión, por lo que alcanzan antes el final de sus días. Con el paso del tiempo, en un cúmulo globular, en el que además no se forman nuevas estrellas, irán quedando las estrellas menos masivas, cuya fusión es más lenta, y por tanto, tienen una vida más prolongada. En este escenario, en un cúmulo como M5, viejo, con estrellas de 12 mil millones de años de antiguedad, los científicos han descubierto estrellas azules, estrellas masivas. ¿Cómo es esto posible? Estas estrellas debían haber desparecido de este cúmulo hace mucho.

La explicación es que estas estrellas se formaron en el inicio del cúmulo como todas las demás, pero no como estrellas azules, han llegado a serlo porque en algún momento han incorporado materia. Esto se puede haber producido bien por la fusión con otras estrellas, o bien por la obtención de materia de una estrella cercana a la que han arrebatado la materia por la fuerza de gravedad. Estos dos procesos no son nada raros en un cúmulo como M5, que posee una gran densidad estelar.

Esta densidad estelar es lo que convierte a M5 es el cúmulo globular más brillante del hemisferio norte, y a pesar de ello, su observación no está al nivel de los cúmulos M13 y M3. El profesor Jose Luis Comellas, en su libro del Catálogo Messier, nos da un explicación de por qué resulta menos vistoso que M13 o M3. Lo que ocurre con M5 es que se trata de un “cúmulo blanco”, su espectro es de tipo F, con un destacado gradiente entre el núcleo y los bordes, algo que no lo hace tan vistoso a nuestros ojos, que prefiere los objetos con los bordes bien definidos. No obstante, M5 no defraudará a quien lo observe.

En este cúmulo se han identificado 105 estrellas del tipo RR Lyrae, un tipo de estrella variable que se utiliza para estimar las distancias, ya que como las Cefeidas, sus periodos de variablidad están relacionados con su luminosidad.

Para terminar con este cúmulo una anécdota tomada también del magnífico libro del profesor Jose Luis Comellas sobre el Catálogo Messier. M5 es el lugar en el que Isaac Asimov ubica su relato Anochecer. Este relato se desarrolla en un planeta con seis soles, en el cual la noche sólo se da cada 2049 años. Es entonces cuando se puede contemplar algo denominado las estrellas, que los médicos del planeta consideran que enloquece a quienes las contemplan. Cuando finalmente llega la noche, ésta les revela el espectáculo de un cielo nocturno con 30.000 estrellas.

Imagen del Hubble y noticia.

Escrito por Felipe

2 mayo, 2011 a 21:33

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