Campos de Estrellas

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El tiempo en Marte es frío, muy frío

Interior del cráter Gale

Interior del cráter Gale con el balance de blancos: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Cuando vemos las imágenes que Curiosity nos envía desde el interior del cráter Gale, no resulta extraño que nos pueda recordar a paisajes de aspecto similar que tenemos en la Tierra. Lugares áridos, cubiertos de rocas y azotados por el viento. Podríamos coger algunas de las imaǵenes enviadas por Curiosity y preguntarnos si aquello es Marte o el desierto de Mojave en California.

Pero una cosa son las imágenes y otras las condiciones reales del lugar, las cuales conocemos gracias a los datos de la estación meteorológica REMS. Este instrumento mide varios parámetros, entre ellos la temperatura, la presión y la humedad. Con sólo echar un vistazo a los de temperatura podemos ver que las condiciones en el cráter Gale corresponden durante la mayor parte del tiempo a las de un lugar muy frío.

Durante los primeros 30 soles, días en Marte, la temperatura del aire ha oscilado aproximadamente entre los -75ºC por la noche y los 0ºC de por la tarde. Este rango tan amplio de temperaturas está provocado por dos factores. En primer lugar la atmósfera de Marte es menos densa que la de la Tierra, posee un menor número de moléculas que puedan calentar y enfriar, esto hace que de día la energía solar recibida se deje sentir con mayor intensidad, y que por la noche haya menos calor atmosférico que compense la falta de energía del Sol, esta situación acentúa la magnitud de los cambios de temperatura. Pero además, en la atmósfera hay muy poco vapor de agua, el agua tiene una gran capacidad para retener el calor, la sequedad en Marte hace que las variaciones de temperatura sean aún más pronunciadas.

“Los desiertos de la Tierra tienen rangos de temperatura muy extremos”, nos dice Ashwin Vasavada, científico del proyecto MSL. “Así que si tomamos un desierto de la Tierra, le ponemos una atmósfera menos densa y lo alejamos un 50% del Sol, obtendríamos algo como lo que estamos viendo en el cráter Gale”.

Informe del tiempo de REMS

Informe del tiempo de REMS: CAB, CSIC-INTA

Las lecturas de temperatura registradas por REMS durante la tarde han levantado la expectación de quienes esperan encontrar agua en la superficie de Marte. Ya que la presión atmosférica es superior a la del punto triple de agua, y de vez en cuando, la temperatura oscila alrededor del punto de congelación, incluso en zonas concretas se están dando temperaturas por encima de los 0ºC. Vasavada reconoce que “el agua líquida podría existir en este lugar en un estrecho rango de condiciones”. Aún así, “No podemos esperar que Curiosity vaya a encontrar agua líquida, ya que ésta se evaporaría o se volvería a congelar muy rápidamente. Con tan poco vapor de agua en la atmósfera, las moléculas de agua líquida que hubiese en la superficie se convertirían rápidamente en gas”.

Aunque la temperatura pueda alcanzar unos pocos grados sobre los 0ºC, el agua líquida se evaporaría como una humeante taza de café en la Tierra, para congelarse rápidamente tras la veloz absorción del calor liberado por el vapor de agua.

Por lo tanto, y a pesar de las apariencias, el cráter Gale no es un lugar tan parecido a la Tierra como pueda parecer a primera vista.

Fuente: Today’s Weather on Mars: Cold, Very Cold.

Written by Felipe

14 septiembre, 2012 at 15:08

Publicado en curiosity, marte

Actualidad en Astronomía: Semana 23-7-2012

Comenzamos el repaso a la actualidad de Astronomía de la semana con una imagen del Hubble de la galaxia NGC 4700, una galaxia de tipo espiral barrada que se encuentra a 50 millones de años luz de nosotros en la constelación de Virgo.

NGC 4700

ESA/Hubble & NASA

La vemos de perfil, y su rasgo más destacado es la gran cantidad de regiones de formación estelar que posee, algunas de las cuales poseen unas dimensiones extraordinarias, y que destacan en la imagen gracias a su color rosado.

Grandes polígonos en el terreno de Marte

Geological Society of America

Marte:

  • Unas grandes formas poligonales en la superficie de Marte se asemejan a las existentes en algunos fondos marinos terrestres. Se han encontrado terrenos en Marte con formas poligonales de diferentes tamaños, las más pequeñas se asocian a procesos de congelación y descongelación que provocan la contracción del terreno, pero las formas poligonales más grandes no se pueden explicar con el mismo proceso, por lo que se han propuesto diferentes mecanismos, bien de tipo sedimentario o tectónico. Tras haber encontrado formaciones similares en los fondos oceánicos de la Tierra, este estudio propone que se formaron en las profundidades de un antiguo océano marciano, algo que obviamente apoyaría la existencia de grandes cantidades de agua en la superficie de Marte.

Estrellas:

  • Se ha observado el mayor cambio conocido en la rotación de un púlsar de rayos gamma. Se trata de un púlsar del que sólo se observa su emisión en rayos gamma, para estos púlsares resulta difícil determinar su posición, sólo podemos hacerlo de forma aproximada mediante las observaciones con el telescopio espacial Fermi. Se trata de un púlsar joven, con unos 5000 años de edad, rota unas 7 veces por segundo y se encuentra en la constelación del Escudo. Tras su descubrimiento inicial pareció desaparecer, sólo tras analizar cuidadosamente los datos se determinó que lo que había ocurrido era que el púlsar había adelantado su rotación unas 38 millonésimas de Herzios. Muy poco, pero si no se tiene en cuenta, tras 8 horas se pierde una rotación completa del púlsar, por lo que no se puede determinar la fase de la señal que recibimos y el púlsar parece desaparecer. La causa de este cambio se desconoce pero podrían deberse a temblores en la corteza de la estrella o a interacciones entre esta corteza y el interior.

Exoplanetas:

Kepler-30

Cristina Sanchis Ojeda

  • Investigadores del MIT han estudiado el sistema Kepler-30 y han visto que posee algunas similitudes con nuestro Sistema Solar, el cual posee una estructura bastante ordenada, algo que no es habitual en otros sistemas planetarios, y que sin embargo Kepler 30 sí tiene, con los planetas en un mismo plano perpendicular al eje de rotación de la estrella. Muchos de los sistemas planetarios descubiertos poseen planetas de tipo júpiter caliente, que muestran órbitas excéntricas, y recientemente se ha visto que también parecen ser muy inclinadas, lo que sugiere que estas condiciones podría tener su origen en la formación inicial del sistema. Para probar esta teoría es necesario encontrar sistemas alineados como Kepler 30, que carecen de júpiteres calientes, lo que podría llevar a concluir que los júpiteres calientes sólo se dan en sistemas que carecen de estos alineamientos.

Vía Lactea:

Denso cúmulo estelar dentro de una nubes de gas molecular

Keio University

  • Se han encontrado candidatos a agujeros negros de masa intermedia en las inmediaciones del centro de la Vía Láctea. Con radiotelescopios se han encontrado grandes nubes de gas molecular, densas y calientes, que se han estado expadiendo posiblemente por la explosión de supernovas. La energía de esta expansión es equivalente a unas 200 supernovas. Con una edad estimada para estas nubes de 60.000 años, en media se habría producido una supernova cada 300 años. De esto se deduce que en el interior de estas nubes habría grandes cúmulos estelares, con una masa de unos 100.000 masa solares, comparable al del mayor cúmulo que conocemos en la Vía Lactea. De acuerdo con los cálculos teóricos, en los cúmulos estelares tan densos aparecen agujeros negros de masa intermedia, de unos cientos de masas solares, que estando tan cerca del centro de la Vía Láctea seguramente acaben siendo engullidos por el agujero negro central de la Vía Lactea.

Cosmología:

  • Se han detectado indicios de la existencia de materia oscura en el centro de la Vía Lactea. Estos indicios provienen de un exceso de rayos gamma procedentes del centro galáctivo, los investigadores del artículo indican que las observaciones coinciden con la aniquilación de partículas de materia oscura. No obstante no está claro que ésta sea la única explicación para las observaciones, ya que otra fuente podrían ser púlsares que no conocemos, o que incluso pudiera tratarse de un artefacto del modelo usado para interpretar estos datos.

Astrobiología:

Aminoácidos levógiros

NASA/Hrybyk-Keith, Mary P.

  • El estudio de los aminoácidos encontrados en un asteroide que cayó sobre Canadá en el 2000 arroja pistas sobre el por qué la vida que conocemos emplea la forma izquierda de los aminoácidos. Dos aminoácidos encontrados muestran un exceso de la forma izquiera aunque en diferentes proporciones lo que lleva a pensar que no han sido contaminados tras llegar a la Tierra, sino que ambos se originaron en el asteroide. Pero además estos aminoácidos usan preferentemente carbono 13, cuando la vida suele usar otras formas del isótopo de carbono, como la 14. Todo esto requiere explicar por qué en el asteroide se ha creado en mayor medida la forma izquierda de estos aminoácidos. La explicación podría estar en las condiciones iniciales de la nebulosa que formó el Sistema Solar, que favoreció de alguna manera la forma izquierda, algo que posteriormente se vió amplificado por el proceso de cristalización de estos aminoácidos en el asteroide en una disolución saturada de agua, situación que también favorece la producción de esta forma izquierda.

Para terminar un video tomado desde la Estación Espacial Internacional, con una vista que se inicia en el oeste del continente europeo y acaba en la península arábiga. Una hermosa y apacible visión.

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Written by Felipe

29 julio, 2012 at 13:43

Actualidad en Astronomía: Semana 2-7-2012

Nuevo repaso a la actualidad semanal con varias novedades de interés en el campo de la Astronomía.

Sol:

Marte:

Melas Dorsa

ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum)

Estrellas:

Herbig-Haro 110

NASA, ESA, and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA)

  • Las estrellas en el inicio de sus vidas expulsan grandes cantidades de materia, Hubble nos muestra el objeto Herbig-Haro 110, una estrella recien nacida expulsando dos chorros de gas caliente por extremos opuestos que chocan con el hidrógeno molecular de la nube en la que se encuentra. La instantánea permite estudiar los diferentes episodios que en los que la estrella expulsó parte de su gas y como éste interactúa con el medio que le rodea.
  • Un disco de polovo observado alrededor de una estrella parece haber desaparecido. El disco de polvo había sido observado en 1983 y ha estado brillando durante 25 años, el origen de este polvo podría ser la colisión entre planetas en formación. Observaciones en 2010 y 2012 no han detectado rastros de este polvo, su posible desaparición resulta inesperada por haberse producido en una escala de tiempo tan reducida.
  • Descubierto un sistema binario de estrellas con un periodo orbital de menos de 4 horas. Se ha realizado como parte de un estudio de estrellas binarias formados por enanas rojas, además de éste se han encontrado otros con periodos orbitales inferiores a las 5 horas, algo que se creía imposible. En estos sistemas estas estrellas han debido estar aproximándose con el paso del tiempo, aunque no demasiado, posiblemente la alta actividad magnética de estas estrellas las haya frenado permitiendo estas oŕbitas tan cercanas.

Galaxias:

  • Cientos de agujeros negros han sido detectados en la galaxia Arp 200, que se encuentra a 250 millones de años luz. Esta galaxia está formando estrellas a un gran ritmo, lo que también genera supernovas que dan lugar a los agujeros negros. Sólo se han podido observar tres de ellos gracias a que apuntan directamente a nosotros, pero este número hace suponer la existencia de muchos más.
Filamento de materia oscura

Jörg Dietrich, University of Michigan/University Observatory Munich

Cosmología:

Telescopios:

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Written by Felipe

8 julio, 2012 at 17:39

Publicado en actualidad, estrellas, marte, sol

Actualidad en Astronomía: Semana 25-6-2012

El repaso habitual a la actualidad astronómica de la semana.

Thyrrena Terra

NASA/MOLA Science Team /D. Loizeau et al.

Marte:

  • Nuevas evidencias de la existencia de agua en la Marte primitivo, la sonda Mars Express de la ESA ha encontrado rocas del subsuelo de Marte expuestas por el impacto de meteoritos que fueron alteradas por el agua. Estos cráteres se encuentran en una región de las tierras altas del hemisferio sur que se conoce como Tyrrhena Terra. En las rocas estudiadas se han identificado minerales que se formaron en presencia de agua, la cual debió discurrir en este región a varios kilometros de profundidad durante bastante tiempo. Sin embargo, a partir de estos datos no es posible determinar si las condiciones en aquella época también permitían la existencia de agua líquida en la superficie.
  • Marte, signos de congelacion y descongelación

    Universidad of Gothenburg

    Otras observaciones recientes apuntan a la presencia de agua líquida en la superficie de Marte en tiempos recientes geológicamente hablando. En algunos lugares del hemisferio norte de Marte el terreno muestra evidencias de haber estado sometido a procesos de congelación y descongelación. El terreno observado se ha comparado con el producido en la Tierra mediante el proceso de solifluxión, el cual se dan en las regiones cercanas a los polos. En este procesos el terreno saturado por el agua se vuelve fluido y cae por las pendientes debido a la acción de la gravedad. Estas formaciones sugieren que durante periodos cálidos de Marte, el terreno se satura de agua. Esta situación estaría vinculada a la inclinación de su eje de rotación, por lo que se trataría de un fenómeno recurrente.

Chorros en la atmśofera de Saturno

NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Saturno:

  • Durante años se ha intentado comprender la fuente de enería que produce los turbulentos chorros que vemos en al atmósfera de Saturno. Usando diferentes filtros de la cámara de Cassini se han podido observar estos chorros a dos diferentes altitudes en la atmósfera de Saturno. De esta forman se ha visto cómo los remolinos a diferentes altitudes aceleran estos chorros y que los remolinos más potentes se encuentran a menor altitud, lo que apunta a que es el calor interno de Saturno y no el del Sol el que alimenta estos chorros que vemos en la atmósfera de Saturno. La explicación sería que el calor interno agita el vapor de agua, que se elevaría en la atmósfera y al condesarse liberaría calor, que acabaría por alimentar los chorros que vemos en las capas superiores.
Estructura de Titán

A. Tavani

Titán:

  • Cassini encuentra evidencias de la existencia de un océano líquido bajo la superficie helada de Titán. Las observaciones muestran que conforme Titán orbita a Saturno, la enorme gravedad de Saturno provoca unas mareas considerables en la superficie de Titán, las cuales llegan a alcanzar 10 metros de altura, lo que sugiere que Titán no está compuesto por entero de material sólido, sino que tendría en su estructura una capa líquida que formaría un océano bajo la superficie. Este océano no necesita ser muy profundo, y dado que la superficie de Titán está compuesta en su mayor parte por hielo de agua, este océano probablemente sea de agua. Que fuese de agua no apuntaría por sí mismo a la posible existencia de vida, ya que los científicos asocian la vida a la existencia de un océano en contacto con la roca, y no sabemos si el fondo de este océano es de roca o de hielo.
Púlsar IGR J11014-6103

NASA/CXC/UC Berkeley/J.Tomsick et al & ESA/XMM-Newton, DSS, 2MASS/UMass/IPAC-Caltech/NASA/NSF

Estrellas:

  • La imagen corresponde al que podría ser el púlsar que se desplaza a mayor velocidad de todos los que conocemos. Se encuentra a 30.000 años luz de nosotros junto a los restos de la supernova SNR MSH 11-61A. Viaja a más de 9 millones de kilómetros por hora y se pude apreciar una cola de material de 3 años luz de longitud que abandona el púlsar. Esta cola apunta hacia el centro de los restos de la supernova, donde se debía encontrar la estrella que explotó como supernova y se convirtió en este púlsar. La enorme explosión de la supernova habría proporcionado el impulso suficiente para lanzar el púlsar con esta velocidad.

Vía Lactea:

  • Un equipo de astrónomos ha encontrado evidencias de que la Vía Lactea tuvo un encuentro hace 100 millones de años con una pequeña galaxia o una nube de materia oscura. El descubrimiento se basa en las observaciones de 300.000 estrellas cercanas, las cuales se mueven hacia arriba y hacia abajo mientras giran con el disco de la galaxia. La distribución de estas estrellas no es regular y se asemeja a una ola vertical que recorre el disco. El evento que lo produjo o que aún lo puede estar produciendo no ha podido ser identificado, e incluso podría corresponder a más de un evento.
HD 189733b

NASA’s Goddard Space Flight Center

Exoplanetas:

  • Por primera vez se han detectado dramáticos cambios en la atmósfera de un exoplaneta. Se trata del planeta HD 189733b, de tipo júpiter caliente. Con el telescopio espacial Hubble se han podido observar evidencias que apuntan a una pluma de gas abandonando el planeta a un ritmo de 1000 toneladas de material por segundo. Este fenómeno se cree provocado por una poderosa fulguración que produjo su estrella y que observó el telescopio Swift unas horas antes. La proximidad de este planeta a su estrella hacen que recibiese una cantidad de rayos X unas 3 millones de veces superior a la que recibe la Tierra en las fulguraciones más potentes del Sol.
NASA/ESA/University of Florida, Gainsville/University of Missouri-Kansas City/UC Davis

NASA/ESA/University of Florida, Gainsville/University of Missouri-Kansas City/UC Davis

Galaxias:

  • Con el telescopio espacial Hubble se ha podido observar el inesperado arco de luz de una galaxia tras un lejano cúmulo de galaxias. Este arco corresponde a una galaxia que se encuentra mucho más alejada, y cuya luz ha sido deformada e intensificada por el cúmulo gracias a la gravedad de éste que lo hace actuar como lente gravitacional. Esta observación resulta inesperada por dos motivos. En primer lugar es excepcional el tener un cúmulo lejano tan masivo. Conforme miramos a mayor distancia, el Universo es más joven y resulta más difícil encontrar cúmulo de galaxias lo suficientemente masivo como para obtener un efecto de lente gravitacional. De hecho, éste es por el momento el cúmulo más lejano en el que se ha encontrado un efecto de lente gravitacional. El cúmulo se encuentra a 10 mil millones de años luz, y es el más masivo que conocemos a esa distancia, entre 5 y 10 veces más masivo que los que conocemos con esa edad. Por otro lado, observar la galaxia de fondo también es excepcional, porque la galaxia debe encontrarse aún más lejos, y es muy raro encontrar galaxias tan lejanas con un brillo tal que permita observarlas, incluso contando con un efecto de lente gravitacional. La galaxia observada se encuentra entre 10 y 13 mil millones de años luz y parece estar formando estrellas a un buen ritmo.

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Written by Felipe

1 julio, 2012 at 9:24

Actualidad en Astronomía: Semana 18-6-2012

Un rápido repaso a algunas de las noticias de la actualidad en Astronomía de la semana.

Crater Shackleton

NASA/Zuber, M.T. et al., Nature, 2012

Luna:

  • Más evidencias apuntan a la existencia de agua en el cráter Shackleton de la Luna, el agua podría llegar a ser de hasta el 22% del material del cráter. En este caso las observaciones muestran la presencia de material más brillante en las paredes del cráter que en el fondo, algo que se interpreta como la existencia de mayores cantidades de agua en las paredes, lo que no deja de ser extraño, pero que podría explicarse por el deslizamiento del material de las paredes, que habrían dejado al descubierto zonas con mayor cantidad de agua.

Marte:

Planetas de Kepler-36

Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics/David Aguilar

Exoplanetas:

  • Observaciones del telescopio espacial Kepler han revelado la existencia dos planetas orbitando la estrella Kepler-36, muy cerca uno de otro y aún así con densidades muy diferentes. Uno de ellos rocoso, con una vez y media el tamaño de la Tierra, el otro de tipo Neptuno. Cada 97 días estos planetas tienen un acercamiento que los pone a tan sólo 5 veces la distancia que separa a la Tierra de la Luna. Esto debe generar enormes fuerzas de marea en el planeta rocoso, que producirán el calentamiento de su corteza hasta llegar a derretirla. Por otro lado, es un interrogante cómo planetas de materiales tan distintos, que debían provenir de regiones del disco protoplanetario bastante separadas, pueden haber acabado tan cerca uno del otro.

Galaxias:

Cuasares

NASA, ESA, and K. Schawinski

Y no hay que perderse el gran video del Jet Propulsion Laboratory de la NASA, donde explica los riesgos que debe superar Curiosity para poder posarse con éxito sobre Marte, los 7 minutos de terror de Curiosity.

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Written by Felipe

24 junio, 2012 at 11:55

Los 7 minutos de terror de Curiosity

Cuando Curiosity llegue a Marte, la distancia que le separará de la Tierra será tal que las señales de Curiosity tardarán 14 minutos en llegar a la Tierra. Su descenso a la superficie durará 7 minutos. 7 minutos de terror en los que nada puede fallar. Cuando recibamos al señal de que Curiosity está entrando en la atmósfera de Marte, Curiosity ya llevará al menos 7 minutos sobre la superficie de Marte, ‘vivo’ o ‘muerto’.

Curiosity entrará en la atmósfera de Marte a más de 48.000 km/h. En 7 minutos deberá posarse sobre la superficie de Marte, reduciendo esta velocidad a 0. Un escudo para soportar las altas temperaturas de la entrada inicial en la atmósfera, un paracaidas, cohetes, …, y todo funcionando en la secuencia correcta, en el momento oportuno, y controlado exclusivamente por el ordenador de a bordo, sin ninguna ayuda externa. Y con un único objetivo, alcanzar una zona concreta del cráter Gale.

Disfruten del video (en inglés) del Jet Propulsion Laboratory de la NASA, no tiene nada que envidiar a los mejores trailers de Hollywood, y es una historia real. Una historia de ciencia, tecnología, y de exploración de otro mundo.

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Written by Felipe

22 junio, 2012 at 17:31

Publicado en curiosity, marte

Actualidad en Astronomía: Semana 28-5-2012

El habitual repaso semanal a la actualidad en Astronomía.

Sol:

Ground level enhacement

Simon Swordy/Univ. of Chicago, NASA

  • Hace unos días se pudo observar una inusual emisión de partículas de alta energía provenientes del Sol. Estas partículas se han observado muy pocas veces, en los 70 años que llevamos con instrumentos capaces de detectarlas, sólo se han observado unas 100 veces. Cuando estas partículas chocan con los átomos y moléculas de nuestra atmósfera desencadenan una lluvia de partículas que alcanzan la superficie, algo que se conoce como GLE (ground level enhancement ), que se puede traducir como realce al nivel del suelo. Este caso fue inesperado porquese originó en una erupción de clase M, que es como mínimo 10 veces menos potente que las de clase X, las más energéticas y por tanto más proclives a generar estar partículas tan energéticas. Por otro lado, se pudo observar con PAMELA, un instrumento sensible a las partículas muy energéticas, pensado para estudiar los rayos cósmicos, pero que también se puede usar, como en este caso, para observar partícular provenientes del Sol.
Cráter Argyre de Marte

NASA

Marte:

Plumas de  Encélado

NASA/JPL/Space Science Institute

Saturno:

  • Las plumas de Encélado se han revelado como un laboratorio para estudiar un nuevo tipo de plasma. Este plasma se origina a partir de los grano de hielo y el vapor de agua que emanan de las grietas que posee Encélado cerca de su polo sur. Al interaccionar con el plasma de la magnetosfera de Saturno, el material se las plumas se ioniza y se convierte en el plasma ahora observado, que los científicos creen que corresponden a un tipo de plasma polvoriento que había sido teorizado, pero no observado hasta el momento. Las observaciones de la nace Cassini muestran que los granos de este plasma tienen tamaños que van de tan solo unas pocas moléculas de agua hasta los 100 micrómetros, y que una gran proporción de estos granos atrapan electrones en su superficie. En este plasma las partículas cargadas negativamente son las que poseen mayor tamaño, y las positivas el menor. Lo contrario de lo que ocurre en los plasmas habituales.

Agujeros negros:

M31 y Via Lactea en 3,75 miles de millones de años

NASA, ESA, Z. Levay, R. van der Marel, T. Hallas, A. Mellinger

Vía Lactea:

Cosmología:

Astronáutica:

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Written by Felipe

3 junio, 2012 at 8:29

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