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Observar el cielo: El cielo entre el 13 y el 19 de mayo. Arturo, el Guardián de la Osa.

Escrito por Felipe

15 mayo, 2011 a 15:39

Un oceáno de magma bajo la superficie de Io

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Un nuevo análisis de los datos recogidos por la nave espacial Galileo de la NASA, revela un océano de magma bajo la superficie de Io, la luna volcánica de Júpiter. Este hallazgo es la primera confirmación directa de este tipo de capa de magma en Io, y explica por qué la luna es el objeto del Sistema Solar con mayor actividad volcánica.

Io produce alrededor de 100 veces más lava cada año que todos los volcanes en la Tierra. Mientras que los volcanes de la Tierra se producen en puntos localizados como el “Anillo de Fuego” del Océano Pacífico, los volcanes de Io se encuentran repartidos por toda la superficie. Un océano de magma global de 30 a 50 kilómetros por debajo de la corteza de Io ayuda a explicar la actividad de esta luna.

“Los científicos están entusiasmados por poder entender por fin de dónde proviene el magma de Io, y al mismo tiempo es la explicación para algunos de los misteriosos datos que encontramos al examinar con Galileo el campo magnético de Júpiter”, dijo Krishan Khurana, autor principal del estudio e investigador del equipo del magnetómetro de Galileo en la UCLA. “Io estaba continuamente emitiendo una señal de sonido dentro del campo magnético de Júpiter, que coincidía con lo que cabría esperar si existiese una capa de rocas fundida bajo la superficie.”

Volcanes de IoIo. Imagen: NASA/JPL

“Se ha sugerido que la Tierra y la Luna pudieron haber tenido similares océanos de magma hace miles de millones de años, en el momento de su formación, pero hace tiempo que han enfriado”, dijo Torrence Johnson, ex-científico del proyecto Galileo del Jet Propulsion Laboratory (JPL) en Pasadena, California. “El vulcanismo de Io nos dice cómo funcionan los volcanes, y nos proporciona una ventana en el tiempo al tipo de actividad volcánica que pudo haberse producido en la Tierra y la Luna durante su historia más antigua.”

“Una de las grandes preguntas sobre la Tierra es, ¿Cuándo comenzó la tectónica de placas? La Tierra en sus inicios probablemente tuvo su oceáno de magma. Muchos planetas durante su formación temprana están calientes, y sus capas superiores están fundidas. Los océanos de magma son muy eficientes transfieriendo el calor desde el interior, como resultado de esta pérdida de calor, la tectónica de placas desaparece, por lo que en la Tierra, la desaparición del océano de magma tuvo que ocurrir antes de que la tectónica de placas se iniciase”, dijo Khurana.

La nave Voyager de la NASA descubrió los volcanes de Io en 1979. Io y la Tierra son los únicos objetos del Sistema Solar que poseen volcanes activos que expulsan magma. La energía para la actividad volcánica de Io proviene de la compresión y el estiramiento que sufre esta luna por la gravedad de Júpiter. Io orbita el planeta más grande del Sistema Solar a poca distancia de éste, lo que lo somete a grandes fuerzas de marea, similares a la que experimentan los mares de la Tierra baja la influencia de la gravedad la Luna. En el caso de Io, la fuerza de gravedad que soporta es mucho mayor, al ser la de Júpiter, el planeta más grande del Sistema Solar, y no tiene mares de agua líquida, es un objeto rocosa, y es su materia rocosa la que experimenta estos movimientos, que conllevan una presión y rozamiento tan grandes, que acaba por fundir el interior de Io.

Galileo fue lanzado en 1989 y comenzó a orbitar Júpiter en 1995, y realizó sobrevuelos de Io en octubre de 1999 y febrero de 2000. Después de una exitosa misión, la nave fue enviado a la atmósfera de Júpiter en 2003. Galileo recogió datos del campo magnético de Júpiter al atravesar Io, que hasta ahora no se habían conseguido explicar. Esta misma técnica se utilizó con Europa, Ganimedes y Calisto, permitiendo detectar la existencia de océanos de agua líquida bajo la superficie de Europa. En el caso de Io, estos oecános no podían ser de agua, debido a las altas temperaturas.

“Durante la fase final de la misión Galileo, los modelos de la interacción entre Io y el inmenso campo magnético de Júpiter, que baña esta luna de partículas cargadas, no eran aún lo suficientemente sofisticados como para comprender lo que estaba pasando en el interior de Io”, dijo Xianzhe Jia, un co-autor del estudio en la Universidad de Michigan.

“El magma caliente del océano de Io es millones de veces mejor conductor de la electricidad que las rocas que se encuentran típicamente en la superficie de la Tierra”, dijo Krishan Khurana. Trabajos recientes en la física de los minerales encontró que un grupo de rocas conocida como “ultramáficas”, son capaces de conducir corrientes eléctricas cuando se funden. Las rocas ultramáficas son ígneas en su origen, y se forman cuando el magma se enfría. En la Tierra, se cree que se originan en el manto. El hallazgo llevó a Khurana y sus colegas a poner a prueba la hipótesis de que los extraños datos fueron producidos por una flujo de este tipo de roca fundida total o parcialmente.

Las pruebas mostraron que las firmas detectadas por Galileo fueron consistentes con una piedra como la lherzolita, una roca ígnea rica en silicatos de magnesio y hierro que se encuentra en Spitzbergen, Suecia. La capa de magma en Io parece tener más de 50 kilómetros de espesor, lo que supone al menos el 10 por ciento del volumen del manto. La temperatura de formación este magma probablemente supere los 1200 grados Celsius.

Fuente de la noticia., más información en un océano de magma en el interior de Io (inglés).

Escrito por Felipe

14 mayo, 2011 a 9:59

Escrito en io, jupiter

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