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Las mayores explosiones estelares se producen en las galaxias pequeñas

Usando el telescopio espacial Galex de la NASA, los astrónomos puede estar más cerca de saber por qué algunas de las mayores explosiones estelares jamás observadas se producen en las galaxias más pequeñas. “Es como encontrar un luchador de sumo en un coche pequeño”, dijo Don Neill, miembro del equipo del Galex, en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena, y autor principal de un nuevo estudio publicado en la revista Astrophysical Journal.

Galaxias enanas, GalexGalaxias enanas vistas por Galex. Imagen: NASA/JPL-Caltech

“Las explosiones más poderosas de las estrellas masivas están sucediendo en galaxias de muy baja masa. Los nuevos datos revelan que las estrellas que empiezan siendo masivas en estas pequeñas galaxias, siguen siendo masivas cuando explotan, mientras que en las grandes galaxias reducen su masa a medida que envejecen, y son menos masivas cuando explotan”, dijo Don Neill.

En los últimos años, los astrónomos utilizando datos del Palomar Transient Factory, un estudio del cielo realizado en el Observatorio de Palomar, han descubierto un sorprendente número de explosiones estelares excepcionalmente brillantes en galaxias enanas, las cuales son hasta 1.000 veces más pequeñas que nuestra Vía Láctea. Las explosiones estelares, llamadas supernovas, se producen cuando estrellas masivas, algunas de hasta 100 veces la masa de nuestro sol, llegan al final de sus vidas. Las observaciones realizadas en el Observatorio de Palomar pueden explicar un misterio apuntado por Neil deGrasse Tyson y John Scalo, cuando trabajaban en la Universidad de Austin, Texas, ya entonces observaron que se detectaban supernovas en lugares donde no parecía haber ninguna galaxia, por lo que propusieron que éstas se estaban produciendo en galaxias enanas, algo que ahora confirman estos datos.

Ahora, los astrónomos están utilizando los datos en el espectro del ultravioleta que proporciona el telescopio Galex para examinar más a fondo las galaxias enanas. Como las estrellas jóvenes tienden a emitir grandes cantidades de luz ultravioleta, el telescopio Galex, que ha observado gran parte del cielo en luz ultravioleta, es la herramienta ideal para medir la tasa de nacimiento estelar en las galaxias.

Los resultados muestran que las galaxias pequeñas tienen poca masa, como se sospechaba, y que tienen tasas bajas de formación estelar. En otras palabras, las galaxias pequeñas no están produciendo muchas estrellas grandes. “Incluso en estas pequeñas galaxias donde las explosiones están sucediendo, los grandes son raras”, dijo el coautor Michael Rich de la UCLA, que es miembro del equipo de la misión.

Además, el nuevo estudio ayuda a explicar por qué las estrellas masivas de las galaxias pequeñas producen explosiones mayores que las estrellas de una masa similar que se encuentran en grandes galaxias como la Vía Láctea. La razón es que las galaxias de poca masa tienden a tener un menor número de átomos pesados, tales como carbono y oxígeno, al contrario que las grandes galaxias. Esto es así, porque las galaxias pequeñas son también más jóvenes, y por lo tanto, sus estrellas han tenido menos tiempo para enriquecer su entorno con átomos pesados.

Según Neill y sus colaboradores, la falta de átomos pesados ​​en la atmósfera que se encuentra alrededor de una estrella masiva hace que expulsen menos material a medida que envejecen. En esencia, las estrellas masivas en galaxias pequeñas son mayores en su vejez, que las estrellas masivas de las grandes galaxias. Y cuanto mayor es la estrella, más grande es la explosión que se producirá cuando se convierte en supernova. Esto, según los astrónomos, podría explicar por qué las grandes supernovas no se están produciendo en las grandes galaxias.

“Estas galaxias enanas son especialmente interesantes para los astrónomos, ya que son muy similares a los tipos de galaxias que pueden haber existido en nuestro Universo cuando era joven, poco después del Big Bang. El Galaxy Evolution Explorer, Galex, nos ha dado una poderosa herramienta para aprender cómo eran las galaxias cuando el universo era sólo un niño.”, agrega Michael Rich.

Noticia original.

Written by Felipe

23 abril, 2011 at 10:13

Publicado en galaxias, galex, supernova

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