Campos de Estrellas

Febe, una luna de Saturno que iba para planeta

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Febe

Febe: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Febe es una luna de Saturno que comenzó a ser estudiada en detalle tras la llegada de la sonda Cassini a Saturno en 2004. Con los datos acumulados se ha elaborado un modelo de Febe que contempla aspectos tanto químicos como geológicos, y el resultado indica que esta luna posee características propias de un planeta, y aunque no es suficiente para considerarla como tal, es suficiente para considerarla un planetesimal.

Un planetesimal es un cuerpo sólido, formado en el disco protoplanetario que rodea a una estrella, y con una masa capaz de aglutinar cada vez más materia del disco hasta acabar formando un planeta. Al igual que los cometas y asteroides, un planetesimal puede ser considerado como un fósil de nuestro Sistema Solar, un objeto que puede revelarnos detalles sobre el origen y evolución de nuestro Sistema Solar.

Los datos de Cassini sugieren que Febe se habría originado en las profundidades del cinturón de Kuiper, una región más allá de Neptuno ocupada por objetos de hielo y roca cuyo estado no ha experimentado cambios desde su formación en los inicios del Sistema Solar. Los cometas son ejemplos de este tipo de objetos.

A pesar de tener el mismo origen que los cometas, el caso de Febe sería diferente. Febe se habría formado muy rápido, se calcula que en los tres primeros millones de años del Sistema Solar, lo que le habría permitido capturar material radioactivo que le habría proporcionado calor. Inicialmente habría sido un cuerpo poroso, similar a la amalgama de hielo y rocas más o menos compacta que son los cometas, aunque finalmente habría colapsado. Los datos además indican que Febe fue esférico. Cerca de su centro posee material denso, rico en rocas. Es un 40% más denso que la media de las lunas interiores de Saturno, lo que le hace tener una densidad similar a la de Plutón, otro cuerpo del cinturón de Kuiper.

Febe se habría mantenido caliente durante decenas de millones de años. El estudio sugiere que esto habría sido suficiente como para que hubiese llegado a albergar agua líquida. Algo que explicaría los materiales ricos en agua que ha detectado Cassini.

Todo lo anterior muesta que Febe es un cuerpo que ha sufrido una evolución tras su formación, aunque finalmente esta evolución se detuvo, algo que resulta de gran interés, porque su estudio nos puede revelar cosas sobre los planetesimales del primitivo Sistema Solar.

Modelo de Febe

NASA/JPL-Caltech/SSI/Cornel

Febe es la mayor luna de aspecto irregular de Saturno, y a diferencia de estas otras lunas, orbita a Saturno en dirección contraria a estas lunas y a la propia rotación de Saturno. El resto de lunas se habrían formado a partir del polvo y el gas existente alrededor de Saturno. La órbita de Febe nos dice que en algún momento, tras haberse formado en otra parte del Sistema Solar, Febe se habría acercado lo suficiente a Saturno como para acabar siendo capturado por éste.

Este acercamiento se habría producido durante una gran reorganización del Sistema Solar, en la que diferentes objetos, incluidos los planetas, pueden ver cómo sus órbitas cambian. El tamaño que Febe llegó a alcanzar fue lo que le permitió sobrevivir a esta reorganización, en la que muchos otros cuerpos más pequeños habrían sido destruidos tras chocar entre ellos.

Noticia original: Cassini Finds Saturn Moon has Planet-Like Qualities.

Escrito por Felipe

27 abril, 2012 a 7:45

Escrito en febe, saturno

2 comentarios

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  1. [...] Campos de Estrellas: Febe, una luna de Saturno que iba para planeta [...]

  2. [...] Febe, una discreta luna de Saturno podría ser un primitivo planetesimal de nuestro Sistema Solar, una reliquia cuyo estudio nos puede ayudar a entender cómo se forman los planetas a partir del del disco protoplanetario que un día rodeó a nuestro Sol. [...]


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