Campos de Estrellas

El origen de la supernova SN 2011fe

con un comentario

La supernova SN 2011fe, descubierta en agosto de 2011 en la galaxia M101, además de ser una de las más cercanas de las últimas decadas, se descubrió poco después de que se iniciase, lo que ha permitido estudiarla desde sus fases más tempranas. Fue una supernova de tipo Ia, el tipo que se usa como candela estándar, es decir, como referencia para medir distancias, en concreto las distancias a las galaxias en las que se producen. Las supernovas son eventos que liberan tal cantidad de energía que su luz puede eclipsar a la de la galaxias en la que están. Las mediciones de las distancias a galaxias lejanas usando este tipo de supernova han permitido demostrar que la expansión del Universo se está acelerando, lo que mereció el Nobel de Física de 2011.

Lo anterior nos indica lo importante que es conocer bien estos objetos, conclusiones tan relevantes como la anterior dependen de ello. Aún así hay algo fundamental que no resulta fácil de determinar, el origen de estas supernovas. Cuando las detectamos el objeto que las produjo ya ha estallado, y no podemos estudiarlo, no obstante existe un consenso que liga el origen de estas explosiones a un tipo de estrella conocida como enana blanca, el tipo de estrella que queda cuando una estrella como nuestro Sol llega al final de su vida. Sin embargo, una enana blanca no se convierte por sí sola en una supernova, para que esto ocurra tienen que ocurrir algo más.

Origen supernovas Ia

NASA/Swift/ Aurore Simonnet, Sonoma State Univ.

Ese algo más baraja tres posibles escenarios que harían que una enana blanca se conviertiese en una supernova de tipo Ia. En dos de ellos la enana blanca tendría de compañera a otra estrella, en un caso de tipo gigante roja, y en otro a una estrella similar a nuestro Sol. En estos dos escenarios la enana blanca atraería material de la estrella compañera, hasta alcanzar un límite máximo en su masa, conocido como límite de Chandrasekhar, en ese punto la enana blanca se convertiría en una supernova. El tercer escenario estaría formado por dos enanas blancas que se orbitan, pero que con el tiempo se irían acercándo hasta fusionarse, lo que generaría la supernova.

Aunque se barajan estos tres escenarios, una vez ocurre la supernova es difícil determinar que la originó, hasta el punto que ni siquiera se sabe qué escenario es el más común. La cercanía de la supernova SN 2011fe la convertía en un buen caso para tratar de determinar cuál puedo ser su origen.

Un estudio de supernovas con el satélite Swift realizado por Stefan Immler y Brock Russell, ha mostrado que en los dos primeros escenarios se detecta una emisión de rayos X, producida por el encuentro de la onda de choque de la supernova con el polvo y el gas que emiten las gigantes rojas o las estrellas como nuestro Sol durante su vida. La ausencia de esta emisión de rayos X hace menos probable los dos primeros escenarios.

Otro estudio sobre supernovas de tipo Ia, liderado por Peter Brown de Universidad de Utah, ha determinado que cuando la compañera es una gigante roja, al ser ésta alcanzada por la onda de choque de la supernova, se produce un aumento de su emisión en luz ultravioleta. Una ausencia de esta emisión descarta a una gigante roja como compañera de la enana blanca.

Aplicando los dos estudios anteriores a las emisiones de rayos X y luz ultravioleta observadas en el caso de la supernova SN 2011fe, se obtiene que la compañera de la enana blanca debía ser otra enana blanca o una estrella de menor tamaño que nuestro Sol.

Por otro lado, otro estudio liderado por Alicia Soderberg ha analizado el entorno en el que se produjo la supernova SN 2011fe, sin encontrar restos de materia estelar que hagan suponer que el origen estuvo en la acumulación de material proveniente de una estrella compañera. En otras supernovas, los datos analizados, a diferencia de este caso, sí parecen apuntar a la acumulación de material de una compañera, al no haberlo encontrado evidencias similares en un caso tan cercano, el origen apunta al otro escenario, el de la fusión de dos enanas blancas.

Por lo tanto, todo parece apuntar a la fusión de dos enanas blancas como el origen de la supernova SN 2011fe.

Noticia original: NASA’s Swift Narrows Down Origin of Important Supernova Class y Explosive Stars with Good Table Manners.

Escrito por Felipe

20 marzo, 2012 a 19:52

Escrito en supernova

Una respuesta

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  1. [...] la estrella que probablemente ha sido su origen. Y si ya se ha identificado esta estrella, también se ha podido identificar el tipo de evento que dió origen a la supernova 2011fe en M101, una de las más cercanas y mejor estudiadas de los últmos tiempos. En el siguiente video podemos [...]


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