Campos de Estrellas

Archive for enero 2012

Actualidad en Astronomía: Semana 23-1-2012

Una tormenta solar que ha alcanzado la Tierra

El pasado día 23, la zona activa 1402, generó una llamarada solar de categoría M8.7 con expulsión de masa solar, La trayectoria de esta expulsión trajo hasta la Tierra una intensa lluvia de particulas en forma de tormenta solar. En el siguiente video de SOHO se puede ver esta expulsión de materia, y cómo después, la nube de partículas deja su impronta en la cámara de SOHO con múltiples y erráticos trazos.

.

La tormenta no tuvo mayores consecuencias para la Tierra, y produjo una gran cantidad de auroras en los polos. Hay múltiples imágenes y videos que muestran estas auroras. El siguiente es un video diferente, habitualmente los videos que muestran auroras son de tipo timelapse, en el que imágenes tomadas cada varios segundos se usan como fotogramas para hacer el video. Esto hace que el movimiento de las auroras no sea real, sino que corresponda a saltos. El siguiente video muestra una aurora boreal tomada con una cámara de video lo suficientemente sensible como para capturar las auroas en tiempo real, estas imágenes nos permiten hacernos una idea de cómo son en realidad las auroras cuando se ven en vivo.

.

La tormenta solar también ha sido detectada por Opportunity, que en su viaje a Marte está recopilando datos de la radiación a la que se ve sometida una misión que tenga que hacer el camino a Marte.

El viernes 27, la misma zona activa, lanzó otra llamarada, ésta más intensa, de categoría X2, antes de desaparecer de la vista desde la Tierra.

El agua que podría haber bajo la superficie de Marte

Estimacion de agua en Marte

Feldman et al., 2011.

Actualmente muchas evidencias apoyan la existencia de hielo de agua en los polos de Marte. Ahora un estudio ha estimado la cantidad de hielo de agua que puede haber bajo la superficie en zonas alejadas de los polos de Marte. Esta estimación utiliza los datos del espectrómetro de neutrones del orbitador MRO, para detectar la presencia de hidrógeno bajo la superficie. Con estos datos y los modelos del terreno de Marte se puede predecir la cantidad de agua que puede haber bajo la superficie.

En el mapa se pueden ver cuatro regiones que pueden contener grandes cantidades de hielo de agua. Las zonas rojas y naranjas indican mayor cantidad de hielo de agua, y las azules menos. Promethei Terra abajo a la derecha, Arabia Terra arriba en el centro, Arcadia Planitia arriba a la izquierda, y Elysium Planetia en la derecha hacia el centro.

Este hielo se pudo haber depositado hace 10 ó 20 millones de años, cuando las condiciones permitían su existencia sobre la superficie, desde entonces, el hielo sólo habría perdurado bajo la superficie protegido por una cubierta de polvo y sedimentos.

En Vesta se dan las condiciones para contener agua

Vesta, polo sur

NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Vesta es lo suficientemente frío y oscuro para tener agua, lo que no quiere decir que la tenga, sólo que se dan las condiciones para ello. De existir, nos proporcionaría nuevos datos sobre la formación y evolución de este tipo de cuerpos del Sistema Solar.

El lugar en el que se podría encontrar este agua sería en los polos de Vesta, algo más fríos que el ecuador. Y aún en los polos, el agua estaría bajo la superficie, ya que debido a la inclinación de su eje de rotacion, unos 27º, ni siquiera en los polos, en los cráteres mas profundos habría lugares que estuviese permanentemente a la sombra, según las estimaciones, en algún momento cada uno de ellos recibe la luz del Sol, suficiente para elevar en unos grados su temperatura e impedir la existencia de hielo sobre la superficie.

Las observaciones de la sonda Dawn indican por el momento que Vesta es bastante seco, no obstante, Dawn se encuentra actualmente en su mayor aproximación a Vesta, y trata de encontrar depósitos ricos en hidrógeno que puedan indicar la posible presencia de agua.

Las dos caras de las dunas de Titán

Dunas de Titán

NASA/JPL–Caltech/ASI/ESA and USGS/ESA

Un estudio de los datos proporcionados por el radar de la sonda Cassini ha revelado que las dunas de Titán son diferentes dependiendo de la zona de Titán en la que se encuentren. Las dunas son un elemento frecuente de los paisajes de Titán, cubren alrededor del 13% de su superficie, por lo que son un factor a tener en cuenta al estudiar las condiciones ambientales de esta Luna.

Es aspecto de estas dunas es similar al de las dunas del desierto de Namibia, pero sus dimensiones son gigantescas comparadas con las de este desierto. Las dunas de Titán tienen entre 1 y 2 km de ancho, cientos de kilómetros de largo y unos 100 m de alto.

Otra diferencia importante es que no están hechas de silicatos, sino de hidrocarburos que han precipitado de la atmósfera.

11 nuevos sistemas planetarios y 26 planetas

Kepler, 11 nuevos sistemas planetarios

Imagen: NASA Ames/UC Santa Cruz

El equipo de la misión Kepler ha anunciado la confirmación de 26 nuevos planetas en 11 sistemas planetarios nuevos. Esta anuncio se une a los cada vez más frecuentes y abundantes descubrimientos de esta misión, y por otro lado, su lista de planetas candidatos no cesa de aumentar. A la espera de la confirmación de planetas similares a la Tierra en la zona de habitabilidad de sus estrella, todos estos descubrimientos aportan información muy valiosa sobre la fauna de planetas y sistemas planetarios que pueblan nuestra galaxia.

Los planetas encontrados presentan cierta variabilidad en sus dimensiones, aunque todos ellos se encuentran a una distancia de sus estrellas, inferior a la que tiene Venus con el Sol. En esta anuncio, el equipo de Kepler también informa de nuevas técnicas que han permitido una confirmación más rápida de la existencia de algunos de estos planetas

El intenso, aunque breve, pasado de las galaxias más masivas

Galaxias distantes con intensa formación estelar

ESO, APEX (MPIfR/ESO/OSO), A. Weiss et al., NASA Spitzer Science Center

Observaciones de las galaxias más masivas que vemos en la actualidad, muestran que tuvieron una intensa formación estelar hace 10 mil millones de años, y aunque esta actividad sólo se mantuvo durante unos 100 millones de años, llegaron a doblar su población de estrellas. Midiendo los halos de materia oscura de estas galaxias, y realizando simulaciones, se ha visto que con el tiempo estas galaxias se convierten en galaxias elípticas gigantes, masivas pero sin formación estellar, por lo que sólo contienen estrellas viejas.

La explicación sería que esta formación estelar se produce en los mismos halos de materia oscura en los que se encuentran los cuásares. Cuando se da esta combinación, el proceso de formación estelar proporciona gran cantidad de material al agujero negro del cuásar, lo que provoca que éste lleve a cabo potentes emisiones de energía, que expulsan de la galaxia el gas del que se forman las estrellas. Con el paso del tiempo, la galaxia se encuentra sin gas para seguir formando estrellas.

Y aún más:

Los últimos momentos del Challenger, un magnífico relato de la este fatal accidente. De vez en cuando conviene recordar cosas como ésta para evitar cometer los mismos errores.

La Constelación de Cepheus (Cefeo), un recorrido por los objetos de esta constelación que se puede contemplar durante gran parte del año desde el hemisferio norte.

Written by Felipe

29 enero, 2012 at 15:28

Júpiter, Venus y la Luz Zodiacal

Hace unos días tomé la siguiente imagen. En ella destacan dos puntos brillantes, el de arriba es el planeta Júpiter, y el de abajo Venus. Si sabemos la zona del cielo por la que se encuentran en cada momento son inconfundibles, ya que brillan más que cualquier estrella.

Júpiter, Venus y la Luz Zodiacal

Junto con estos planetas se puede apreciar otra cosa, la Luz Zodiacal, un débil resplandor blanquecino con forma de triangulo que se puede ver sobre el horizonte. A simple vista no es fácil de ver, se requiere de un cielo oscuro, ya que las luces artificiales ocultan sin demasiados problemas esta luz.

La Luz Zodiacal está producida por la acumulación de polvo en el plano de la eclíptica. Este polvo tiene su origen en los restos que los cometas van dejando por nuestro Sistema Solar conforme se acercan al Sol, también los choques entre asteroides han aportado parte de este polvo. Este polvo no brilla por sí mismo, lo vemos iluminado porque refleja la luz del Sol. El mejor momento para verlo es antes del amanecer y tras la puesta del Sol, y siempre con un cielo oscuro. En le hemisferio norte es más fácil de ver en otoño antes de la salida del Sol, y en primavera tras la puesta de Sol. Aunque en este caso, la imagen se ha tomado en pleno invierno tras la puesta de Sol.

Este polvo se encuentra en el plano de la eclíptica, el plano imaginario por el que se mueve la Tierra cuando gira alrededor del Sol. En este mismo plano se mueven la mayor parte de los objetos del Sistema Solar, incluido los planetas y los cometas y asteroides que producen este polvo. Por eso vemos esta luz en la eclíptica, donde se encuentran los cometas y asteroides que han producido este polvo.

Por la eclíptica vemos desfilar el Sol, la Luna y los planetas, y si en esta foto imaginamos una línea que una Venus y Júpiter podemos hacernos una idea de por dónde va la eclíptica, y vemos que coincide con la zona en la que se encuentra la Luz Zodiacal. En la eclíptica es también donde se encuentran las constelaciones del Zodíaco, de ahí el nombre para esta luz.

Ecliptica, Jupiter y Venus

Imagen realizada con Stellarium

La imagen esta tomada al norte de Sevilla, una de la mayores ciudades de España y cuya luz se aprecia a grandes distancias. La luz de Sevilla por la noche se ve claramente en la siguiente imagen tomada desde la Estación Espacial Internacional.

La Península Ibérica de noche desde la ISS

Imagen: NASA

No deja de sorprenderme que a tan sólo unos 50 km se pueda contemplar esta débil luz, producida por unos diminutos granos de polvo desperdigados por nuestro Sistema Solar.

En Universe Today: Astrophoto: Zodiacal Light with Venus and Jupiter.

Written by Felipe

28 enero, 2012 at 10:31

Publicado en jupiter, luz zodiacal, venus

11 nuevos sistemas planetarios descubiertos por Kepler

La misión Kepler de la NASA ha permitido descubrir 11 nuevos sistemas planetarios, y en ellos hay 26 planetas confirmados. Estos descubrimientos casi doblan el número de planetas descubiertos por Kepler cuya existencia se ha confirmado. Además triplica el número de estrellas en las que utilizando el método del tránsito se ha podido observar más de un planeta.

Todos estos planetas están más cerca de su estrella que Venus del Sol, y los periodos de sus órbitas se encuentran entre los 6 y los 143 días. El más pequeño tiene una vez y media el radio de la Tierra, y los mayores superan en tamaño a Júpiter. Quince de los planetas tienen tamaños que están entre el de la Tierra y Neptuno. Con observaciones adicionales se podrá determinar cuáles son rocosos como la Tierra y cuáles tienen gruesas atmósferas como la de Neptuno.

Kepler, 11 nuevos sistemas planetarios

Imagen: NASA Ames/UC Santa Cruz

La misión Kepler está realizando una aportación considerable a nuestro conocimiento de otros sistemas planetarios. “Antes de la misión Kepler, se conocían unos 500 exoplanetas en todo el cielo”, indica Doug Hudgins, científico de la misión Kepler. “Ahora, en sólo dos años mirando un trozo de cielo no mayor que un puño, Kepler ha descubierto más de 60 planetas y más de 2.300 candidatos a planeta. Esto nos dice que nuestra galaxia está repleta de planetas de todos los tamaños y órbitas.”

Una técnica para agilizar la confirmación de los exoplanetas

“Confirmar que la pequeña disminución en el brillo de una estrella se debe a un planeta requiere de observaciones adicionales y análisis que llevan tiempo,” dijo Eric Ford, autor principal del artículo que confirma Kepler-23 y Kepler-24. “Hemos confirmado estos planetas utilizando nuevas técnicas que aceleraron dramáticamente su descubrimiento.”

Cada uno de los sistemas planetarios recién confirmados contiene de dos a cinco planetas que transitan entre sí a poca distancia. En sistemas planetarios tan apretados como éstos, el tirón gravitatorio que ejercen los planetas entre ellos hace que algunos se aceleren y deceleren a lo largo de sus órbitas. Esto hace que el período orbital de cada planeta cambie. Kepler detecta este efecto midiendo estos cambios, lo que se conoce como Variaciones del Tiempo de Tránsito. Los sistemas planetarios con variaciones del tiempo de tránsito puede ser verificados sin necesidad de extensas observaciones terrestres, algo que agiliza la confirmación de los candidatos a planeta. Esta técnica de detección también aumenta la capacidad de Kepler para confirmar sistemas planetarios alrededor de estrellas más débiles y distantes.

Resonancias entre los planetas

En algunos de estos sistemas se dan resonancias entre las órbitas de los planetas. Cinco de los sistemas (Kepler-25, Kepler-27, Kepler-30, Kepler-31 y Kepler-33) tienen un par de planetas, y en éstos, el planeta interior orbita su estrella dos veces por cada órbita del planeta externo. En cuatro de los sistemas (Kepler-23, Kepler-24, Kepler-28 y Kepler-32) hay una pareja en la que el planeta interior orbita tres veces su estrella por cada dos veces del planeta exterior.

“Estas configuraciones ayudan a amplificar las interacciones gravitacionales entre los planetas, de forma similar a cómo mis hijos mueven las piernas en un columpio en el momento adecuado para llegar más alto”, dijo Jason Steffen, autor principal de un artículo que confirma Kepler-25, 26, 27 y 28.

Kepler-33, el sistema más poblado de planetas

De este grupo de nuevos sistemas, Kepler-33 es el que alberga el mayor número de planetas, corresponde a una estrella más vieja y masiva que nuestro Sol, y cuenta con cinco planetas, que van de 1,5 a 5 veces el tamaño de la Tierra. Todos estos planetas se encuentran de su estrella a una distancia inferior a la que mantiene Mercurio con el Sol.

Las propiedades de una estrella proporcionan pistas para la detección de planetas. La disminución en el brillo de la estrella y la duración del tránsito de un planeta en combinación con las propiedades de su estrella presenten un carácter reconocible. Cuando los astrónomos detectan planetas candidatos que exhiben caracteres similares en torno a la misma estrella, la probabilidad de que alguno de estos candidatos a planeta pueda ser un falso positivo es muy baja.

Más información en la página de la misión Kepler.

Noticia original: NASA’s Kepler Announces 11 New Planetary Systems.

Written by Felipe

26 enero, 2012 at 22:36

Actualidad en Astronomía: Semana 16-1-2012

La Nebulosa de la Hélice en infrarrojo

Esta magnífica imagen de la Nebulosa de la Hélice en infrarrojo tomada con el telescopio VISTA de la ESO, nos permite apreciar en detalle su compleja estructura de los filamentos de gas. El siguiente video nos acerca a esta nebulosa y nos permite comparar su aspecto en luz visible e infrarroja.

.

Una nueva mirada a los pilares de la creación

M16, Herschel y XMM-Newton

ESA: Herschel, XMM-Newton

El telescopio espacial Herschel ha tomado una imagen de la zona de los pilares de la creación. Los pilares son muy conocidos gracias a una imagen del telescopio espacial Hubble que mostraba en gran detalles estas gigantescas estructuras de gas y polvo en las que se están formando estrellas.

Herchel ha observado esta zona en el infrarrojo lejano, que permite ver el interior de las nubes de gas y polvo. Esta imagen se ha combinado con otra del telescopio espacial XMM-Newton, que en rayos X nos revela la ubicación de estrellas jóvenes, brillantes y calientes que están dando forma a estos pilares. Las zonas más brillantes de los pilares son las que están recibiendo con mayor intensidad el embite del viento estelar de estas jóvenes estrellas.

Observando una zona como ésta en diferentes longitudes de onda, desde los rayos X al infrarrojo cercano, pasando por el visible y el infrarrojo cercano, permite estudiar en detalle toda la escena, desde las frías nubes de gas a las calientes estrellas recien formadas.

Un exoplaneta evaporado por su estrella

Planeta evaporandose

NASA, European Space Agency, Alfred Vidal-Madjar

El telescopio espacial Kepler ha permitido descubrir un exoplaneta, denominado IC 1255, que orbita tan cerca de su estrella que su temperatura supera los 2000 ºK, suficiente para evaporar el material que lo compone, y que el planeta adquiera el aspecto de un gigantesco cometa. Esto es al menos lo que se deduce de las irregularidades de los tránsitos que se han observado para este planeta, que se corresponderían con variaciones en la nube de material vaporizado que escapa del planeta. Se calcula que el planeta puede estar perdiendo 100.000 toneladas de material por segundo, una cantidad que nos parece enorme, pero este planeta tiene la masa de dos planetas como Mercurio, por lo que su completa evaporación requeriría cientos de millones de años.

No es el primer planeta que se descubre que esté siendo evaporado por una estrella, pero en este caso se trata de un planeta rocoso, por lo que su superficie debe ser de roca derretida, y su atmósfera de roca vaporizada. Sólo un milllón y medio de kilómetros le separan de su estrella. Desde el planeta, el cielo estaría ocupado en gran parte por su estrella.

Descubierta la galaxia enana más lejana

Anillo de Einstein

D. Lagattuta / W. M. Keck Observatory

Utilizando el efecto de lente gravitacional se ha descubierto la galaxia enana más lejana que se conoce hasta el momento. La luz de esta galaxia enana llega a nosotros después de haber sido desviada por la gravedad de una galaxia elíptica muy masiva que se encuentra entre nosostros y la galaxia enana. La luz de la galaxia enana se puede apreciar como un anillo de luz alrededor de la galaxia elíptica, formando lo que se conoce como anillo de Einstein.

Los modelos de formación de galaxias establecen que las grandes galaxias se forman por la fusión de galaxias enanas. Según esto, los modelos predicen las existencia de una 10.000 galaxias enanas alrededor de la Vía Lactea, pero sólo se han detectado 30. Quizás la materia oscura tenga algo que ver en esto, podría ocurrir que estas galaxias enanas estuviesen formadas en su mayor parte por materia oscura, por lo que serían muy difíciles de ver. O también podría ser que nuestras teorías de formación galácticas no sean correctas.

Un embrión estelar fallido

Region de la Nebulosa de la Pipa

ESO - GigaGalaxy Zoom Image

La Nebulosa de la Pipa posee más de un centenar de núcleos moleculares densos, las zonas de las nubes moleculares donde se producen las estrellas, sin embargo, esta nebulosa posee muy pocas estrellas en comparación con otras nubes moleculares de masa similar. Ahora un estudio de la Nebulosa de la Pipa ha permitido obtener los espectros de una quincena de nucleos moleculares densos. Los compuestos químicos detectados han permitido clasificar estos núcleos según el grado de evolución que presentan, llegando a caracterizar el eslabón perdido entre las etapas iniciales de las nubes moleculares, y la de los núcleos más evolucionados que ya contienen protoestrellas. Entre estos núcleos se ha encontrado uno con una composición química compleja y diferente a la de otros nucleos con densidad similar, lo que ha llevado a clasificarlo como un núcleo en el que no se ha llegado a producir la formación de estrellas, es posible que algún factor externo esté provocando la dispersando del material de este núcleo e inhibiendo la formación estelar.

Un intrigante anillo de gas alrededor de una estrella

Disco planetario

NASA/JPL-Caltech

Se ha descubierto que la estrella V1052 Cen está rodeada por un anillo de monoxido de carbono. Este anillo forma parte del disco protoplanetario, y resulta inusual, ya que lo habitual sería que este gas estuviese repartido de manera uniforme por todo el disco, sin embargo se concentra en una zona estrecha del disco. Este hecho intriga a los astrónomos, que creen que podría deberse a los campos magnéticos de la estrella, pero de momento no tiene explicación.

La estrella también es peculiar, exhibe una rotación extremadamente lenta comparada con otras estrellas de su tipo. Entender la interacción de esta estrella, su campo magnético, y el disco de materia es fundamental para entender la formación de este sistema solar y profundizar en el conocimiento de la gran variedad de sistemas planetarios que se están encontrando.

El futuro de ExoMars y la ISS

La futura misión ExoMars para explorar el planeta rojo pende de un hilo. La falta de financiación, y los cambios en el proyecto no dejan claro qué ocurrirá con esta misión. Tampoco la ISS se libra de los recortes

Imágenes de Marte, por HiRISE

Un video que muestra alguna de las últimas imágenes de Marte publicadas por el equipo de HiRISE, la extraordinaria cámara del orbitador MRO.

Written by Felipe

22 enero, 2012 at 14:52

Actualidad en Astronomía: Semana 9-1-2012

Nuevos exoplanetas más pequeños que la Tierra, otros que orbitan dos soles, un posible exoplaneta con anillos y hasta lunas, y una estimación del número de planetas en la Vía Lactea

KOI-961

KOI-961: NASA/JPL-Caltech

El telescopio espacial Kepler ha detectado los exoplanetas más pequeños conocidos hasta ahora. Se encuentran orbitando una estrella llamada KOI-961, y son 0,78, 0,73 y 0,57 veces del tamaño de la Tierra. Estos planetas orbitan muy cerca de su estrella, tardan menos de dos días en rodearla. La estrella es una enana roja, el tipo de estrella mas común, lo que lleva a pensar que los planetas rocosos pueden ser comunes alrededor de este tipo de estrellas.

Por otro lado, recientes simulaciones han mostrado que las enanas rojas eliminan la inclinación del eje de los planetas que las orbitan en poco tiempo, por lo que estos planetas terminan por carecer de un factor que ayuda a suavizar sus temperatura, conviertiéndose en lugares menos propicios para la vida.

También con Kepler se han descubierto dos nuevos planetas que orbitan sistemas estelares binarios, es decir, formados por dos estrellas. Se trata de los sistemas Kepler-34 y Kepler-35. Estos planetas son de tipo gaseoso, similares en tamaño a Saturno, y se encuentran a 4900 y 5400 años luz de la Tierra, por lo que de momento son los exoplanetas más lejanos descubiertos por el método del tránsito. Con estos descubrimientos, ya son tres los planetas que orbitan sistemas binarios, el haberlos encontrado en tan poco tiempo permite estimar que en nuestra galaxia podría haber millones de planetas orbitando sistemas binarios.

También se ha anunciado el descubrimiento de un objeto que podría ser un planeta con anillos. Se habrían detectado hasta 4 anillos, que mantienen entre ellos espacios libres que sugieren la presencia de lunas. Este descubrimiento está por confirmar, ya que depende de la masa que tenga este objeto. Cuando esta masa se pueda determinar con mayor precisión se podrá asegurar si se trata de un planeta con anillos, o de una enana marrón, una estrella de baja masa, alrededor de la cual se estaría formando un sistema planetario.

Planetas en la Vía Lactea

ESO/M. Kornmesser

Por otro lado, una estimación del número de planetas en nuestra galaxia a partir de los exoplanetas descubiertos con la técnica de microlente, indica que el número de planetas sería superior al de estrellas, por lo que en nuestra galaxia debe haber más de cien mill millones de planetas. El estudio también indica que las supertierras y los planetas tipo Neptuno serían más comunes que los planetas gigantes.

Las conclusiones del estudio indican que una de cada seis estrellas estudiadas alojaría un planeta de masa similar a la de Júpiter, la mitad tendrían planetas de masa similar a Neptuno y dos tercios tendrían supertierras.

Un protocúmulo de galaxias de los inicios del Universo

Protocúmulo de galaxias

NASA, ESA, M. Trenti, L. Bradley, and the BoRG team

Con el telescopio espacial Hubble se ha podido observar un cúmulo de galaxias en proceso de formación. Es el grupo de galaxias más lejano observado hasta el momento, en ese momento, el Universo sólo tenía 600 millones de años de antigüedad. Desde entonces han transcurrido más de 13 mil millones de años, por lo que este cúmulo habrá incrementado desde entonces el número de galaxias que lo forman, pudiendo alcanzar actualmente un tamaño comparable al del cúmulo de Virgo, que contiene más de 2000 galaxias. Muchas galaxias residen en estos grandes cúmulos, que forman una de las mayores estructuras del Universo, y que crecen gracias a la fuerza de gravedad que ejercen sobre su entorno. El descubrimiento no ha sido fácil, ya que a la distancia a la que se encuentra su brillo es muy pequeño, lo que hace que sea muy difícil descubrir estos protocúmulos.

‘El Gordo’, un distante y denso cúmulo galáctico

Cúmulo de galaxias, El Gordo

ESO/SOAR/NASA

ESO ha anunciado la observación del cúmulo más denso y caliente visto en el Universo lejano. Apodado ‘El Gordo’, se encuentra a 7 mil millones de años luz, y tiene su origen en la fusión de dos cúmulos de galaxias. Este cúmulo se encontró tras detectar una distorsión en la radiación del fondo de microondas. La distorsión se produjo cuando la radiación de fondo atravesó este cúmulo de galaxias, tan masivo que su gravedad dejó una impronta en esta radiación.

Hay evidencias que indican que en esta fusión, el gas de estas galaxias, cuya presencia podemos detectar gracias a su emisión de rayos X, y que vemos de color azul en la imagen, se ha visto frenado por la colisión. Pero no ha ocurrido lo mismo con la materia oscura, que muestra una distribución diferente a la del gas, revelando que la materia oscura no se ha visto frenada por esta fusión de galaxias, algo que confirma que la materia oscura sólo interacciona consigo misma y con la materia ordinaria, como el gas, mediante la gravedad. Esto mismo ya se había observado en el Cúmulo de la Bala.

Un mapa de la materia oscura del Universo

Mapa de materia oscura

Van Waerbeke, Heymans, and CFHTLens collaboration

La materia oscura es unas 5 veces más abundante que la materia que podemos observar, pero su naturaleza sigue siendo desconocida. Para profundizar en su conocimiento se ha elaborado un mapa de la distribución de la materia oscura a la mayor escala existente hasta el momento. El mapa abarca unos 100 grados cuadrados y en los próximos años, se espera ampliar en 10 veces usando el VLT.

La materia oscura no se puede observar, pero sus efectos gravitatorios distorsionan el espacio-tiempo. Cuando recibimos la luz de galaxias lejanas que ha atravesado zona afectadas por la gravedad de la materia oscura, esta luz se ve alterada, estudiando cómo se ha alterado esta luz se puede estimar la materia oscura existente. Para elaborar este mapa se han estudiado unas 10 millones de galaxias en cuatro zonas diferentes del cielo, y se han observado galaxias que se encuentran a más de seis mil millones de años luz.

El color de la Vía Lactea y el envejecimiento de las galaxias

Vía Lactea

Vía Lactea: Axel Mellinger

Un equipo de astrónomos ha determinado el color de nuestra galaxia, que ha resultado ser un blanco puro, similar al de la nieve. El color es una propiedad importante de las galaxias, los astrónomos clasifican la mayoría de las galaxias en dos grandes categorías, las de color rojizo, que forman pocas estrellas, y las galaxias azules, en las que el ritmo de formación estelar es alto.

Este estudio coloca a la Vía Láctea cerca de la división entre las dos clases, aunque aún produce estrellas, su proceso de formación estelar está decayendo.

Con el telescopio ALMA se han encontrado evidencias de cómo las galaxias evolucionan hacia galaxias elípticas rojas, para ello han observado un grupo de galaxias en medio de este proceso. La teoría dice que la fusión de galaxias espirales puede explicar por qué las galaxias elípticas muestran una tasa de formación estelar tan baja. El proceso empezaría cuando en la fusión de galaxias produce concentraciones de gas y polvo que disparan la formación estelar, pero esta fusión también alimenta el agujero negro supermasivo que se forma con la fusión. Conforme el agujero negro engulle materia, comienza a brillar como un cuásar y genera unos enormes chorros de materia, que acaban por expulsar de la galaxia el material necesario para formar nuevas estrellas. Hasta ahora no se tenían observaciones que apoyaran la teoría, pero con ALMA se han podido observar galaxias en el fase evolutiva apropiada para confirmarla.

Un agujero negro que lanza balas de gas a gran velocidad

Agujero negro

NASA

Usando el telescopio espacial RXTE y del radiotelescopio VLBA, se ha podido observar un agujero negro que lanza balas de gas a gran velocidad. El agujero negro forma un sistema binario junto con una estrella. Ambos se encuentran tan cercanos que el agujero negro está engullendo la materia de la estrella, que forma un disco de millones de kilómetros alrededor del agujero negro. Conforme el gas de la estrella cae al disco se caliente y comprime, y parte de este gas es expulsado del disco en dos chorros perpendiculares al disco, el flujo de materia de estos chorros suele ser constante, pero a veces se vuelven más intensos, y entonces los chorros lanzan estas balas de gas a velocidades cercanas a la de la luz.

La estrella con los mayores chorros de gas que se conocen

Estrella  y chorros de gas

R. Angeloni et al.

En la Gran Nube de Magallanes se ha descubierto una estrella que expulsa los mayores chorros de gas que se conocen. Estos chorros tienen un tamaño 10 veces superior a la distancia que separa el Sol de Proxima Centauri, la estrella más cercana a nuestro Sol, por lo que se alcanzan un tamaño de unos 42 años luz.

Esta estrella podría forma parte de un sistema binario, compuesto por una enana blanca al final de su vida, y una joven estrella gigante roja. Esta segunda estrella estaría tan cerca de la enana blanca, que alrededor de la enana blanca se habría formado un disco de materia proveniente de la gigante roja. Los fuertes campos magnéticos de la enana blanca son los que generarían estos chorros a partir de la materia del disco que la rodea.

Written by Felipe

15 enero, 2012 at 9:36

Fermi amplía su exploración en altas energías

Tras más de tres años en el espacio, el telescopio Fermi de rayos gamma está ampliando su visión en altas energías en un amplio rango del espectro electromagnético que había permanecido en gran parte inexplorado. El equipo de Fermi acaba de anunciar su primer censo de fuentes de energía en este nuevo reino.

El telescopio de Gran Área de Fermi (LAT son sus siglas en inglés) escanea todo el cielo cada tres horas, profundizando en su retrato del cielo en rayos gamma, la forma más energética de luz. Mientras que la energía de la luz visible se encuentra entre unos 2 y 3 de electrón-voltios, el LAT detecta rayos gamma con energías que van desde 20 millones a más de 300 mil millones de electrón-voltios (GeV).

Fermi, altas energias

Visión de Fermi: NASA/DOE/Fermi LAT CollaborationL

Los rayos gamma de alta energía son raros. Por encima de 10 GeV, incluso LAT de Fermi detecta rayos gamma sólo una vez cada cuatro meses. “Antes de Fermi, sólo conocíamos cuatro fuentes discretas por encima de 10 GeV, todos ellos púlsares”, indica David Thompson, astrofísico en el NASA Goddard Space Flight Center. “Con el LAT, hemos encontrado cientos y estamos mostrando por primera vez la diversidad del cielo en altas energías. “

Cualquier objeto que esté produciendo rayos gamma en estas energías está experimentando extraordinarios procesos astrofísicos. Más de la mitad de las 496 fuentes en el nuevo censo son galaxias activas, en las que la materia que cae en un agujero negro supermasivo alimenta chorros que lanzan partículas a casi la velocidad de la luz.

Sólo alrededor del 10 por ciento de las fuentes conocidas se encuentran dentro de nuestra propia galaxia. Esto incluye estrellas de neutrones de rápida rotación llamadas púlsares, los restos en expansión de explosiones de supernovas, y en algunos casos, sistemas binarios formados por estrellas masivas.

Más de un tercio de las fuentes son completamente desconocidas, no se ha encontrado una fuente en en otras partes del espectro electromagnético. Con el nuevo catálogo, los astrónomos serán capaces por primera vez de comparar el comportamiento de las diferentes fuentes, a través de un espectro más amplio de energías de rayos gamma.

De la misma forma que hay fuentes infrarrojas no resultan visibles en el rango del ultravioleta, algunas de las fuentes de rayos gamma por encima de 1 GeV desaparecen por completo cuando se observan a mayores energías.

Un ejemplo conocido es la radiogalaxia NGC 1275, una fuente luminosa por debajo de 10 GeV, pero a altas energías se desvanece de forma apreciable, mienstra que otra fuente cercana comienza a aparecer. Por encima de 100 GeV, NGC 1275 es indetectable por Fermi, mientras que la nueva fuente, la radio galaxia IC 310, se muestra brillante.

El catálogo sirve es una hoja de ruta importante para las instalaciones terrestres de telescopios atmośféricos Cherenkov atmosférica, que han acumulado cerca de 130 fuentes de rayos gamma con energías por encima de 100 GeV. “Nuestro catálogo tendrá un impacto significativo en el trabajo de las instalaciones terrestres, señalando los lugares más probables para encontrar fuentes de rayos gamma que emiten por encima de 100 GeV “, dijo Paneque.

En comparación con Fermi LAT, estos observatorios terrestres tienen campos de visión mucho más pequeños. También hacen menos observaciones, ya que no pueden operar durante el día, con mal tiempo, o luna llena.

Las observaciones que realiza de Fermi mejoran de forma constante a altas energías, y las de los observatorios terrestres hacen los propio con los rayos gamma de baja energía, por lo que se puede establecer un puente entre ambos tipos de observaciones para estudiar de forma más completa el espectro de rayos gamma.

Noticia original: NASA’s Fermi Space Telescope Explores New Energy Extremes.

Written by Felipe

11 enero, 2012 at 18:01

Publicado en rayos gamma

Actualidad en Astronomía: Semana 2-1-2012

Repaso a la actualidad semanal en Astronomía, a través de algunas de las noticias y artículos publicados durante la semana.

Un refugio invernal para Opportunity

Opportunity y Greely Haven

Imagen: NASA/JPL-Caltech

Opportunity pasará el próximo invierno marciano, un lugar al que se ha denominado Greely Haven, o el refugio de Greely, en memoria del geólogo planetario Ronald Greeley (1939-2011), que formó parte del equipo científico de los rovers marcianos y otras misiones interplanetarias.

En la imagen se puede apreciar este lugar al fondo. Es un afloramiento de rocas que presenta una pendiente de al menos 15º, lo que permitirá a Opportunity seguir recibiendo en sus paneles la suficiente energía solar para mantenerlo operativo. Además ofrece algunos puntos de interés científico que pueden ser explorados por el rover. Entre otras cosas, se iniciará en los próximos días una investigación con señales de radio. Mediante un seguimiento de señales emitidas por Opportunity desde un punto fijo, se pretende detectar algún bamboleo en el eje de rotación de Marte que pueda ofrecer información sobre el núcleo del planeta rojo.

Un nuevo modelo para explicar los lagos y tormentas de Titán

Titan

Imagen: NASA/JPL/Space Science Institute

Titán es un mundo con lagos, nubes y lluvias de metano, el único junto con la Tierra que alberga grandes cantidades de una sustancia líquida sobre su superficie. No obstante, el origen de algunas de estas características no se comprende bien, ahora un nuevo modelo explica los lagos y tormentas de Titán ha logrado explicarlas.

Tres observaciones no se conseguían explicar con los modelos existentes hasta ahora relativas a los lagos, las nubes y las lluvias de Titán. Algo que ahora se han conseguido reflejar en este nuevo modelo. Los cambios estacionales y la forma de la órbita de Saturno permiten explicar mediante este modelo las observaciones que se habían realizado.

El modelo ha explicado observaciones realizadas hasta el momento, llegando más lejos que los modelos que se tenían, pero lo más interesante es que puede predecir lo que se decubrirá en próximas observaciones. Algunas de las predicciones contemplan situaciones que se podrán observar en los próximas años sobre Titán. Disponer de un modelo capaz de hacer algo así, ofrece una nueva forma de hacer ciencia planetaria.

El bombardeo intenso tardío y la antigüedad de las cuencas lunares

Bombardeo intenso tardio

Imagen: NASA

Hace unos 3800 millones de años el Sistema Solar sufrió lo que se conoce como bombardeo intenso tardío, un periodo en el que grandes asteroides impactaron de forma intensa en los planetas del Sistema Solar. Hay cierta discusión sobre la duración de este bombardeo en relación con dos cuencas de impacto de la Luna. Por un lado este bombardeo se podría haber producido en un periodo relativamente corto de tiempo hace 3800 millones de años, pero por otro, este periodo podría haber sido más prolongado y haberse iniciado hace 4100 millones de años y prolongado hasta hace 3800 millones de años. Ahora, un nuevo estudio sobre la datación basada en la antigüedad de dos cuencas lunares, trata de arrojar algo de luz sobre la duración del bombardeo intenso tardío.

Estas dos cuencas se encuentran bastante cerca una de otra, son el Mare Imbrium y el Mar de la Serenidad, y la diferencia de edad entre ambas se ha estimado a partir de las rocas traidas por las misiones Apollo en tan sólo 50 millones de años. Este estudio propone que las rocas traidas por el Apollo 17 del Mar de la Serenidad, en realidad corresponderían a material expulsado del Mar Imbrium, por lo que la datación inicial no es correcta. El Mar de la Serenidad sería mucho más antiguo que el Mar Imbrium, y la datación realizada no serviría para apoyar la existencia de un bombardeo concentrado hace unos 3800 millones de años.

Fotografiado un anillo de polvo alrededor de una estrella

Con el telescopio Subaru se ha obtenido una imagen que puede servir para comprender mejor la relación entre los discos de materia alrededor de una estrella y la formación de planetas. La imagen corresponde a la joven estrella HR 4796 A, que posee un anillo formado por granos de polvo a una distancia que dobla la que existe entre Plutón y el Sol. Un anillo como éste puede darse más allá del disco de polvo a partir del que se forman los planetas, y puede perdurar una vez que el disco ha desaparecido, alimentándose del polvo que generan la colsiones entre planetesimales.

La calidad de la imagen obtenida permite medir un desplazamiento del anillo que hace que éste no se encuentre centrado en la estrella. Este desplazamiento podría deberse a la presencia de planetas gigantes que aún no han podido ser detectados. Además el anillo presenta cierta perturbación en algunos puntos que muestran como el polvo se extiende en estos puntos más allá del anillo.

Written by Felipe

8 enero, 2012 at 11:02

Un nuevo modelo explica los lagos y tormentas de Titán

Titán es un mundo en el que el metano desempeña un papel similar al que tiene el agua en la Tierra. Hay lagos de metano líquido, nubes de metano, y llueve metano. Junto con la Tierra son los únicos mundos del Sistema Solar que tienen grandes cantidades de una sustancia líquida en su superficie.

No obstante el origen de algunas de estas características no se han podido explicar hasta el momento, ahora un nuevo modelo ha conseguido explicar el origen de los lagos y tormentas que se han observado en Titán.

Titan

Imagen: NASA/JPL/Space Science Institute

Los modelos que se tenían hasta ahora no habían conseguido explicar tres características observadas en Titán, en concreto que los lagos se concentren alrededor de los polos y que haya más de éstos en el hemisferio norte que en el sur, que en las regiones cercanas al ecuador siendo más seca se hayan observado canales e intensas tormentas, y por último que las nubes observadas en la última decada se concentran en las latitudes medias del hemisferio sur y a gran altitud.

Para empezar, este nuevo modelo ha conseguido llegar más lejos que los modelos anteriores, ya que ha conseguido reproducir con éxito la distribución de los lagos y las nubes observadas.

El que los lagos se concentran alrededor de los polos se debe a que en promedio los polos reciben menos luz solar, la cual evapora el metano líquido. El que haya más lagos en el polo norte se debe a la forma alargada de la órbita de Saturno, que hace que en verano, el polo norte se encuentre más lejos del Sol. Además al estar más lejos del Sol, Saturno orbita más despacio alrededor del Sol, por lo que este periodo resulta más largo para el hemisferio norte que para el sur.

El modelo también explica las tormentas y canales observados en las regiones ecuatoriales. Estas regiones tienen un clima bastante monótono, pueden pasar años sin que se produzcan lluvias, pero cuando llegan los equinoccios vernal y otoñal, las lluvias aparecen de forma torrencial, con la suficiente intensidad como para generar los canales observados.

El modelo es tridimensional y ha modelado el clima por un periodo de 135 años de Titán, equivalentes a 3000 años terrestres, hasta alcanzar un estado estacionario, y también explica el transporte de metano por Titán.

El modelo ha explicado las observaciones realizadas hasta el momento, pero también ofrece una posibilidad muy interesante, y es que predice lo que se descubrirá en próximas observaciones. Por ejemplo, predice que con el cambio de estación, el nivel de los lagos del hemisferio norte se incrementará durante los próximos 15 años. También predice la formación de nubes alrededor del polo norte durante los próximos dos años.

La posibilidad de poner a prueba en los próximos años las predicciones de un modelo climático de otro mundo es una hermosa y magnífica oportunidad de la ciencia planetaria.

Noticia: New Computer Model Explains Lakes and Storms on Titan.

Written by Felipe

7 enero, 2012 at 20:14

Publicado en titan

Actualidad en Astronomía: Semana 26-12-2011

Un repaso a la escasa actualidad en Astronomía en esta última semana del año, que se centra principalmente en algunas imágenes y videos.

M27, Bill Snyder.

Para empezar una soberbia imagen de la nebulosa Dumbell, conocida también como Messier 27. Esta nebulosa está formada por la materia expulsada por una estrella al final de su vida, algo similar a lo que algún día hará el Sol. Esta nebulosa exhibe una estructura formada por dos lóbulos similares separados por un eje que recibe el nombre de nebulosa bipolar. Es una de las nebulosas más brillantes del cielo y puede verse con prismáticos en cielos oscuros. Se encuentra a unos 1000 años luz de nosotros. Fue el primer objeto de este tipo que descubrió Charles Messier, lo hizo en 1764, y en su tiempo no se podía explicar qué era, de hecho a este tipo de objetos William Herschel los denominó nebulosa planetaria, porque su aspecto circular recodaba a los discos de los planetas. Messier sólo llegó a tener conocimiento de 4 de estos objetos, los únicos de este tipo que incluyó en su catálogo de 110 objetos.

NGC4151: Chandra, Isaac Newton Group of Telescopes, La Palma, NSF/NRAO/VLA

Esta imagen corresponde a la galaxia NGC 4151, y muestra perfectamente el potencial que ofrece observar un objeto en diferentes longitudes de onda para explicar qué está ocurriendo en él.

Usa datos del telescopio espacial Chandra que muestra en color azul su emisión en rayos X. Esta emisión tiene su origen en el agujero negro supermasivo del centro de esta galaxia. El anillo de color rojo es hidrógeno neutro, y ha sido observado con longitudes de radio con el NSF Very Large Array, este hidrógeno forma parte de una gran estructura cercana al centro de la galaxia que has sido deformada por la interacción gravitatoria con el resto de la galaxia. Parte de este hidrógeno se está dirigiendo al centro de la galaxia.

NGC 4151 se encuentra a 43 millones de años luz, y es una de las galaxias más cercanas que contiene un supermasivo agujero central en crecimiento, por lo que es un buen caso para estudiar la interacción de un agujero negro como éste con el material de la galaxia. Si la emisión de rayos X del agujero negro está provocada por la ingestión del material de la galaxia, encontraríamos una evidencia de cómo los agujeros negros activos ejercen su influencia en el gas que los rodea a una escala galáctica.

NGC 4449

NGC 4449: R. Jay GaBany and Aaron J. Romanowsky (UCSC), David Martinez-Delgado (MPIA) and NAOJ

Una imagen de NGC 4449 nos permite distinguir un flujo de estrellas asociado a esta galaxia que nos indica que esta galaxia enana se ha fusionado con otra galaxia enana.

NGC 4449 es similar a la Gran Nube de Magallanes, y lo llamativo en ella es que se pueden observar una gran cantidad de estrellas azules y regiones rojas, lo que indica que en esta galaxia se está llevando a cabo una intensa formación estelar. Las teorías de la materia oscura predicen las fusiones de galaxias enanas, pero hasta ahora había pocas evidencias de este tipo de eventos.

Las galaxias enanas muestran una proporción de materia oscura con respecto a la materia visible, mayor que la que tienen galaxias de mayor tamaño, como podría ser nuestra Vía Lactea. Investigaciones previas habían mostrado que galaxias enanas con diferentes masas estelares, podían encontrarse en halos de materia oscura de tamaño similar. Lo que en apariencia es una pequeña fusión entre estrellas, podría corresponderse con una gran fusión de materia oscura.

Ray Gabany es un consumado astrofotógrafo que ahora está obteniendo imágenes que puedan servir para hacer ciencia, y éste es uno de esos ejemplos.

Montaña en el polo sur de Vesta

Montaña en el polo sur de Vesta: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI

En la Tierra se han encontrado una gran cantidad de meteoritos provenientes de Vesta, éstos podrían tener su origen en un gran impacto que muestra Vesta en su polo sur. Además, este gran impacto podría ser el responsable de haber creado la gran montaña que vemos en este polo sur. Un estudio pretende encontrar la conexión que pueda haber entre los meteoritos encontrados en la Tierra y la formación de esta montaña del polo sur de Vesta.

Grail en la Luna

Grail en la Luna: NASA/JPL-Caltech

La primera de las sondas GRAIL ya he entrado en órbita alrededor de la Luna y la segunda está previsto que lo haga en las próximas horas. Una vez ambas estén ne órbita habrá que esperar hasta marzo para que inicien sus trabajos científicos. Ambas naves intercambiarán señales de radio que les permitirán medir con precisión la distancia que las separa, conforme sobrevuelen la Luna, las diferencias en el campo gravitatorio de la Luna harán variar sutilmente la distancia entre las sondas. Estas variaciones servirán para trazar un mapa de alta resolución del campo gravitatorio de la Luna, lo que permitirá entre otras cosas, conocer cómo son las capas de roca bajo la corteza lunar, algo que incrementará nuestro conocimiento sobre la Luna y su formación, que está muy relacionada con la de la Tierra.

Un video realizado a partir de imágenes tomadas por el orbitador LRO de las paredes del cráter Aristarco de la Luna. Realmente espectacular, es lo mas parecido a sobrevolar esta zona que podemos hacer por el momento, vale la pena fijarse en las formas y tonos del terreno a lo largo de todo el video.

 

Y para terminar, un video (en inglés) realizado por el Jet Propulsion Laboratory que hace un repaso de sus misiones en 2011.

Written by Felipe

1 enero, 2012 at 19:23

Seguir

Recibe cada nueva publicación en tu buzón de correo electrónico.

%d personas les gusta esto: