Campos de Estrellas

Kepler descubre los primeros planetas similares en tamaño a la Tierra

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El telescopio espacial Kepler de la NASA ha permitido descubrir los primeros planetas del tamaño de la Tierra orbitando una estrella similar al Sol. Los planetas han recibido los nombres de Kepler-20e y Kepler 20f, y se encuentran demasiado cerca de su estrella como para estar en la zona habitable de ésta, es decir, la zona alrededor de esta estrella donde el agua líquida podría existir en la superficie de un planeta. No obstante se trata de los exoplanetas más pequeños confirmados hasta la fecha alrededor de una estrella parecida al Sol.

Planetas rocosos de Kepler-20Imagen: NASA/Ames/JPL-Caltech.

El descubrimiento marca un nuevo e importante hito importante en la búsqueda de planetas similares a la Tierra. Los nuevos planetas se cree que son rocosos. Kepler-20e es ligeramente menor que Venus, su radio es 0,87 veces el radio de la Tierra, yKepler-20F es un poco mayor que la Tierra, tiene 1,03 veces su radio. Ambos planetas residen en un sistema de cinco planeta llamado Kepler-20, a unos 1.000 años-luz en la constelación de Lyra.

Kepler-20e orbita a su estrella cada 6,1 días y Kepler-20f cada 19,6 días. Estos periodos orbitales tan cortos significan que los planetas se encuentran muy cerca de su estrella y por tanto tienen temperaturas altas. Kepler-20F, estaría a unos 425ºC, y la temperatura de la superficie de Kepler-20e, sería superior a los 760ºC.

El sistema Kepler-20 incluye otros tres planetas mayores que la Tierra pero más pequeños que Neptuno. Kepler-20b es el planeta más cercano a su estrella, Kepler-20c, el tercer planeta, Kepler y 20d, el quinto planeta. El tiempo que tarda cada uno de ellos en orbitar su estrella es de 3,7, 10,9 y 77,6 días respectivamente. Comparando sus órbitas con las de los planetas del Sistema Solar, vemos que las órbitas de estos cinco planetas se encontrarían dentro de la órbita de Mercurio. La estrella de este sistema planetario recibe el nombre de Kepler-20, y pertenece al mismo tipo que nuestro Sol, la clase G, aunque es ligeramente más pequeña y fría.

El sistema tiene una configuración inesperada. En nuestro sistema solar, la órbita de los pequeños mundos rocosos se encuentra cerca del Sol y las órbitas de los grandes mundos gaseosos se encuentran más alejadas de éste. En comparación, los planetas de Kepler-20 se organizan de forma alternada atendiendo a su tamaño, su orden es: grande, pequeño, grande, pequeño y grande.

Los científicos no saben con seguridad cómo evolucionó el sistema pero no creen que los planetas se formaran en sus actuales emplazamientos. La teoría que se maneja es que los planetas se formaron lejos de su estrella y posteriormente migraron hacia el interior, probablemente mediante interacciones con el disco de material del que se originaron. Esto habría permitido a los planetas mantener la regularidad en sus posiciones a pesar de la alternancia en sus tamaños.

“El objetivo principal de la misión Kepler es encontrar planetas del tamaño de la Tierra en la zona habitable”, indica Francois Fressin del Centro Harvard-Smithsonian para la Astrofísica de Cambridge, Massachusetts, autor principal de un nuevo estudio publicado en la revista Nature. “Este descubrimiento demuestra por primera vez que existen planetas del tamaño de la Tierra alrededor de otras estrellas, y que somos capaces de detectarlos”.

Si unimos la capacidad que ha demostrado Kepler para detectar planetas de tamaño similar a la Tierra, como en este caso, con el descubrimiento de planetas en la zona habitable de otras estrellas, podemos ser optimistas y pensar que no falta mucho para que podamos confirmar la existencia de planetas similares en tamaño a la Tierra, que se encuentren en la zona habitable de sus estrellas, es decir, donde puede haber agua líquida y por tanto, haberse desarrollado la vida.

 

Fuente de la noticia: NASA Discovers First Earth-size Planets Beyond Our Solar System.

Escrito por Felipe

20 diciembre, 2011 a 19:52

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