Campos de Estrellas

Galaxias que reciclan el material estelar

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Nuevas observaciones realizadas con el telescopio espacial Hubble, han permitido descubrir procesos que permiten a las galaxias reutilizar el gas que expulsan para formar nuevas estrellas. Este proceso permite alargar hasta en 10 mil millones de años el periodo de formación estelar de las galaxias.

El equipo utilizó observaciones de estrellas distantes para demostrar que una gran nube de gas está cayendo a través del halo gigante que rodea nuestra Vía Láctea, favoreciendo la formación de nuevas estrellas. Estas nubes de hidrógeno ionizado residen dentro de unos 20.000 años luz del disco de la Vía Láctea, y contienen material suficiente para hacer 100 millones de soles. Parte de este gas procede de la formación de estrellas y de la energía explosiva de las novas y supernovas, las cuales aportan al halo material enriquecido con elementos pesados. El resto es gas que se está acretando por primera vez.

Galaxias que reciclan su materiaImagen: NASA; ESA; A. Feild, STScI.

Además de nuestra Vía Lactea, se observaron otras galaxias similares para estudiar cómo adquieren el material para formar sus estrellas. En estos casos se encontro que las galaxias con una alta tasa de formación estelar, en lugar del proceso de acreción, presentaban estos halos de gas caliente que las rodean. Los halos se extienden hasta 450.000 años luz más allá de la porción visible de sus discos.

Una de las sorpresas que deparó el estudio fue encontrar una gran cantidad de material compuesto por elementos pesados en el halo de las galaxias, una cantidad equivalente a la que existe dentro del disco de las galaxias entre las propias estrellas. Este material al estar fuera del disco de la galaxia no estaría disponible para la formación de planetas o las moléculas complejas necesarias para la vida, por lo que esto podría retrasar la aparición de ambos.

También se observó que estos halos de gas están ausentes en aquellas galaxias en las que se ha detenido el proceso de formación estelar. Esto indica que en vez de los procesos de acreción, son los de realimentación de su propio material los que determinan el destino de la formación estelar en las galaxias.

Los datos también demuestran que las galaxias que están formando estrellas a un ritmo muy rápido, de cientos de masas solares por año, pueden expulsar el gas caliente muy lejos, hacia el espacio intergaláctico, a velocidades de hasta 2 millones de km/h. Esto es lo suficientemente rápido como para que el gas escape para siempre y nunca vuelva a la galaxia.

Aunque los vientos de plasma caliente de las galaxias se conocen desde hace algún tiempo, las nuevas observaciones revelan que las expulsiones de gas caliente se extienden a distancias mucho mayores de lo que se pensaba y pueden arrastrar una enorme cantidad de masa de una galaxia. Los gases calientes expulsados que se muevan más lentamente podrían ser reciclados. Las observaciones del Hubble también muestran cómo las galaxias espirales, ricas en gas y formando estrellas, pueden evolucionar a galaxias elípticas que no presentan formación estelar.

NASA’s Hubble Confirms that Galaxies Are the Ultimate Recyclers.

Escrito por Felipe

18 noviembre, 2011 a 23:56

Escrito en galaxias

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