Campos de Estrellas

Grandes cantidades de agua alrededor del disco de polvo que rodea una estrella

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Utilizando datos del telescopio espacial Herschel, un grupo de astrónomos ha detectado por primera vez vapor de agua frío alrededor del disco de polvo que rodea una estrella joven. Estas observaciones sugieren que estamos ante la formación de un sistema solar que contiene grandes cantidades de agua, lo que indicaría que el agua que cubre planetas como la Tierra podrían ser común en el Universo.

Con anterioridad ya se había encontrado vapor de agua caliente en los discos de formación planetaria cercanos a la estrella central. La evidencia de grandes cantidades de agua que se extienden hasta las zonas más frías y alejadas del disco, donde se forman los cometas, no se había observado hasta ahora. Cuanta más agua exista en los discos para formar cometas, mayor es la probabilidad de que una gran cantidad de este agua alcance mediante impactos los nuevos planetas.

Herschel y agua en disco protoplanetarioImagen: NASA/JPL-Caltech.

“Nuestras observaciones de este vapor frío indican que existe suficiente agua en el disco como para llenar miles de océanos de la Tierra”, dijo el astrónomo Michiel Hogerheijde del Observatorio Leiden en los Países Bajos. Hogerheijde es el autor principal de un artículo que describe los hallazgos en la edición del 21 de octubre de la revista Science.

La estrella que se encuentra en el centro de este disco saturado de agua, llamado TW Hydrae, tiene una antiguedad de 10 millones de años, y está situada a unos 175 años luz de la Tierra, en la constelación de la Hidra. La neblina fría y acuosa detectada por Hogerheijde y su equipo se cree que procede de granos de polvo cercanos a la superficie del disco que se están recubiertos de hielo. La luz ultravioleta de la estrella hace que algunas moléculas de agua sean liberaradas de este hielo, formando una fina capa de gas que corresponde a la firma de la luz detectada por el telescopio Herschel en el rango del infrarrojo lejano.

TW Hydrae es una estrella enana naranja, algo más pequeña y fría que nuestro Sol amarillo. El gigantesco disco de material que rodea a la estrella tiene un tamaño de unas 200 veces la distancia entre la Tierra y el Sol. Los astrónomos creen que durante los próximos millones de años, el material del interior del disco chocará para formar cuerpos mayores que acabarán convirtiéndose en planetas, asteroides y otros objetos, mientras que las partículas de polvo y hielo se juntarán para formar cometas.

A medida que el nuevo sistema solar evolucione, es probable que los cometas de hielo depositen mediante impactos, una gran parte del agua que contienen en los mundos recién creados, dando lugar a los océanos. Los astrónomos creen que TW Hydrae y su disco de hielo pueden ser representativos de muchos otros sistemas estelares jóvenes, ofreciendo nuevas perspectivas sobre cómo los planetas con agua en abundancia podría formarse por todo el Universo.

Herschel Finds Oceans of Water in Disk of Nearby Star – NASA Jet Propulsion Laboratory

Escrito por Felipe

20 octubre, 2011 a 23:19

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  2. [...] Se han descubierto grandes cantidades de agua alrededor de otra estrella que podría convertirse en una zona de cometas similar al Cinturón de Kuiper del Sistema Solar, Grandes cantidades de agua alrededor del disco de polvo que rodea una estrella. [...]


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