Campos de Estrellas

Messenger nos revela nuevos detalles sobre Mercurio

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Mercurio visto por Messenger

La NASA ha ofrecido detalles de las observaciones que ha realizado la nave Messenger en sus seis primeros meses orbitando Mercurio. Estas observaciones han revelado nuevos aspectos de Mercurio relativos a su vulcanismo, composición química y exosfera.

Vulcanismo

Los científicos se habían estado planteando desde hacía tiempo la posibilidad de que Mercurio tuviese depósitos de lava sobre su superfice, algo que se confirmó cuando Messenger empezó a enviar sus primeras imágenes, sin embargo faltaba por determinar la distribución que tenían estos depósitos por todo el planeta. Los datos revelados ahora muestran grandes planicies de origen volcánico alrededor del polo norte que cubren más de un 6% del planeta.

Además, estos depósitos de lava alcanzan un grosor de hasta 2 km. Una forma de estimar el grosor de esta lava es comparando un cráter que haya sido cubierto por la lava con otro que no lo haya sido. La diferencia entre las profundidades que muestren ambos cráteres permiten estimar el grosor de la capa de lava.

Mercurio, crateres con y sin lavaImagen: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington

Esta lava parece haber surgido de fisuras volcánicas de forma alargada, las cuales inudaron de lava el terreno que las rodeaba, y acabaron enterradas por la propia lava.

Vulcanismo en MercurioVulcanismo en Mercurio. Imagen: AAAS/Science

Los científicos también han encontrado fisuras volcánicas de hasta 25 km de longitud que parecen ser la fuente de una lava muy caliente que ha llegado a erosionar el terreno hasta producir valles y crestas en la superficie. Estas formaciones y depósitos tienen una composición similar a un tipo de roca terrestre llamada komatita, que corresponde a periodos muy antiguos en la historia de la Tierra.

Hoyos (Hollows)

Las imágenes tomadas por Messenger han permitido identificar un inesperado tipo de formación en Mercurio, que apunta a la existencia de un proceso geológico hasta ahora desconocido. Anteriores imágenes de Messenger y del Mariner 10 habían mostrado la existencia de unas formaciones brillantes y azuladas en el fondo y los picos de algunos cráteres, las cuales resultaban un misterio ante la falta de imágenes de mayor detalle.

Crater TyagarajaHondonadas en el cráter Tyagaraja. Imagen: AAAS/Science.

Finalmente Mesenger nos ha proporcionado estas imágenes, las cuales han revelado que estas formaciones son en realidad depresiones de poca profundidad y aspecto irregular, que en ocasiones llegan a aparecer en grupo. Los científicos las han denominado hoyos (hollows) para distinguirlas de otro tipo de fosos que se han visto en Mercurio.

Mercurio detalle hondonadasDetalle de varias hondonadas. Imagen: AAAS/Science.

Estos hoyos son bastante comunes y se pueden observar en un amplio rango de latitudes y longitudes de Mercurio. En ocasiones presentan un halo e interior brillantes. Las que se han observado presentan un aspecto joven, y no se han encontrado cráteres de impacto en ellas, por lo que su origen parece ser relativamente reciente. Además las imágenes permiten inferir su ritmo de crecimiento, lo que ha llevado a determinar que su proceso de formación se encuentra activo.

Composición química

Con las mediciones del espectrómetro de rayos gamma y el espectrómetro de rayos X de Messenger, se ha podido determinar que la composición química media de la superfice de Mercurio es diferente a la de la Luna y el resto de planetas rocosos del Sistema Solar. Medidas de la proporción entre los elementos radiactivos de torio y potasio, así como la abundancia de azufre, indican que el conjunto de elementos volátiles es similar a la de los planetas rocosos, y mucho mayor que el de la Luna.

Los nuevos datos ponen en duda las actuales teorías de formación de Mercurio, las cuales intentan explicar su mayor densidad con respecto al resto de planetas rocosos del Sistema Solar. Frente a éstos, Mercurio presenta una mayor proporción de hierro en su composición. Algunas teorías proponen que Mercurio perdió parte de su material original, bien por una gran impacto con otro cuerpo, o por la acción del Sol que habría vaporizado su corteza más externa. Ninguna de estas teorías es consistente con la composición química encontrada por Messenger. En este punto la teoría más consistente con los hallazgos de Messenger es las que postula que Mercurio se formó a partir de materiales similares a los que forman los meteoros de tipo condrita ricos en metales.

Exosfera y magnetosfera

Empleando el instrumento FIPS (Fast Imaging Plasma Spectrometer), Messenger también ha recopilado las primeras observaciones de carácter global del plasma de iones en el campo magnético de Mercurio. Para ello ha realizado más de 120 órbitas al planeta durante 65 días.

Mercurio distribucion de ionesDistribución de iones en Mercurio. Imagen: University of Michigan; inset courtesy of AAAS/Science.

Estas mediciones han revelado que el ión de sodio es el mayor componente de este plasma. Con anterioridad se había detectado sodio neutro en la superfice, ahora se ha visto que el sodio se concentra como ión en los polos, debido a la interacción con el viento solar que es dirigido hacia los polos por el campo magnético de Mercurio. Es un mecanismo similar al que genera las auroras en la Tierra.

Con FIPS también se han detectado iones de helio por toda la magnetosfera de Mercurio, el helio proviene del Sol, y llega a Mercurio en forma de viento solar, el choque de este viento solar con la superfice de Mercurio lo distribuye en todas direcciones.

De estas observaciones también se deduce que el campo magnético de Mercurio ofrece poca protección contra el viento solar.

Fuente original: Orbital Observations of Mercury Reveal Flood Lavas, Hollows, and Unprecedented Surface Details.

Escrito por Felipe

1 octubre, 2011 a 14:21

Escrito en mercurio

3 comentarios

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  1. [...] Los datos que ha recogido la nave Messenger durante sus seis primeros meses de órbira alrededor de Mercurio nos han revelado detalles desconocidos hasta ahora sobre el planeta más cercano al Sol, Messenger nos revela nuevos detalles sobre Mercurio. [...]

  2. [...] puede originar los hoyos descubiertos en Mercurio?, ¿Géiseres de hidrógeno en [...]

  3. [...] impacto de un gran asteroide en Mercurio podría explicar su rotación y la presencia de los hoyos descubiertos por la sonda Messenger. Se piensa que hace tiempo, la rotación de Mercurio estaba sincronizada con su traslación, por lo [...]


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